À la frontière de l’Arizona, cartographier les décès de migrants pourrait aider à sauver des vies à l’avenir

Les géographes brossent un tableau sombre de la survie dans le désert de Sonora, mais leurs analyses détaillées fournissent également un outil de recherche et de sauvetage.

L’ année dernière , le géographe Chambers Sam a publié un unusu une l carte du désert de Sonoran. Il ne s’intéressait pas au marquage des routes, des montagnes et des villes. Au lieu de cela, le chercheur de l’Université de l’Arizona a voulu montrer la distance qu’un jeune homme peut parcourir dans diverses régions du désert avant que la température élevée et l’effort physique ne le mettent en danger de mourir d’une exposition à la chaleur ou d’une hyperthermie.

Sur la carte résultante, le rouge et le violet correspondent à un terrain montagneux plus frais. Le jaune et le blanc, qui dominent l’image, indiquent une vallée éloignée et chaude. C’est ici que les migrants cherchant à traverser entre le Mexique et les États-Unis courent le plus grand risque de mourir du soleil implacable du désert.

La carte de Chambers s’appuie sur la modélisation du système d’information géographique (SIG), une technologie numérique qui permet aux géographes d’effectuer une analyse spatiale des paysages basée sur les données. Selon Jonathan Cinnamon, géographe à l’Université Ryerson de Toronto, le sujet choisi par Chambers représente un effort en plein essor pour utiliser les SIG pour comprendre le risque auquel les migrants sans papiers sont confrontés lorsqu’ils traversent les frontières internationales. Selon l’analyse de Chambers, les migrants ont commencé à traverser des régions plus chaudes et plus accidentées du désert après que le gouvernement américain a augmenté le nombre d’agents de patrouille frontalière et installé de nouvelles technologies de surveillance, notamment des capteurs de mouvement souterrains et des tours de guet équipées de radars.

Le Sonoran couvre environ 100 000 miles carrés en Arizona, en Californie et au Mexique, et comprend de grandes villes telles que Phoenix et Tucson, ainsi que de vastes étendues de terres publiques et privées vides. L’effort pour canaliser les migrants dans ce désert a commencé en 1994 sous l’administration Clinton. C’est alors que la vague de migration accrue qui avait commencé dans les années 1980 a incité le gouvernement américain à adopter la politique de « la prévention par la dissuasion ». L’idée était que les migrants potentiels du Mexique et d’Amérique centrale seraient dissuadés de traverser illégalement la frontière américaine si leurs itinéraires étaient trop dangereux. Avec cet objectif à l’esprit, Border Patrol a érigé de nouvelles infrastructures et a intensifié l’application dans les villes frontalières comme Tijuana et El Paso, laissant les régions frontalières inhabitées et difficiles comme la seule option.

Dans un e-mail à Undark , John Mennell, spécialiste des affaires publiques au US Customs and Border Protection (CBP) – l’agence qui supervise la patrouille frontalière – en Arizona, a déclaré que les personnes traversant illégalement la frontière sont menacées par les prédations des passeurs et des criminels. organisations qui, dit-il, encouragent les migrants à monter sur les toits des trains ou à s’abriter dans des maisons bondées avec peu de nourriture et d’eau. Mennell dit que l’agence a installé des balises de sauvetage dans le désert, que les migrants peuvent utiliser pour appeler à l’aide. Selon le CBP, la patrouille frontalière a secouru environ 5 000 migrants à la frontière sud-ouest d’octobre 2019 à septembre 2020.

Pourtant, selon les données compilées par le groupe à but non lucratif Humane Borders, l’approche de prévention par la dissuasion n’a pas réussi à empêcher les migrants de tenter de franchir la frontière. « Il continue d’y avoir un déplacement de la migration vers des zones plus éloignées et difficiles », explique Geoff Boyce, géographe à Earlham College dans l’Indiana, et l’un des collaborateurs de Chambers. Les migrants ont beaucoup plus de chances de mourir dans le désert aujourd’hui qu’il y a 15 ans, dit-il, et les chiffres continuent d’augmenter, passant de 220 décès pour 100 000 appréhensions en 2016 à 318 décès pour 100 000 appréhensions en 2020. L’année dernière, 227 des migrants sont morts dans la juridiction du médecin légiste du comté de Pima, dans le sud de l’Arizona, bien que les militants disent que le nombre est probablement beaucoup plus élevé en raison de la façon dont les corps disparaissent dans le désert.

Chambers et Boyce obtiennent des données sur la mortalité auprès du bureau du médecin légiste du comté de Pima. Ils ont obtenu des informations sur l’activité des migrants auprès de No More Deaths, l’un des nombreux groupes humanitaires de la région de Tucson qui entretient des stations d’eau et d’approvisionnement en eau dans le désert pour les migrants. No More Deaths, qui soutient la dépénalisation de la migration sans papiers, a mis en place des ravitaillements dans les montagnes et autres zones difficiles d’accès. Humane Borders maintient également des stations dans les zones accessibles en voiture. Ces organisations conservent des dossiers méticuleux, les données brutes qui ont lancé la première collaboration de Chambers et Boyce en matière de cartographie du désert.

Par une fraîche matinée de novembre, Rebecca Fowler, directrice administrative de Humane Borders, est montée dans un camion armé d’une liste de 53 points d’eau. Elle a été rejointe par deux bénévoles qui ont discuté dans la rue à côté d’un lit de camion portant des mètres de tuyaux et de barils bleus de 55 gallons que l’organisation achète à prix réduit auprès des sociétés de soda.

Fowler dirigeait la course d’eau du vendredi matin vers sept stations au large de la State Route 286, qui s’étend au sud de Tucson jusqu’à une ville frontalière isolée appelée Sasabe. Chaque semaine, Fowler et ses bénévoles vérifient que l’eau est potable et abondante. Ils changent les barils sales et notent tout vandalisme. (Dans le passé, certains des barils du groupe ont été trouvés avec des impacts de balles ou avec les robinets arrachés.)

Entre autres points de données, Fowler et son équipe collectent des données sur l’utilisation de l’eau, les empreintes de pas et les vêtements trouvés à proximité de leurs sites. En utilisant les données du médecin légiste du comté, ils ont également créé une carte interactive des décès de migrants. Une recherche sur leur site Web révèle une propagation de points rouges sur le sud-ouest des États-Unis , tellement nombreux entre Phoenix et Tucson que la carte devient noire. L’organisation a recensé plus de 3 000 décès au cours des deux dernières décennies.

Au cours de ses années dans le désert, Fowler a remarqué le même genre de changements signalés dans les recherches de Boyce et Chambers. « Les migrants sont de plus en plus dirigés vers des zones plus désolées et impitoyables », dit-elle.

La modélisation SIG, définie au sens large comme toute technique permettant aux cartographes d’analyser spatialement les données et les paysages, a évolué parallèlement aux ordinateurs. L’armée américaine a été l’un des premiers à développer et à adopter cette technologie, l’utilisant pour comprendre le terrain et planifier les opérations. À cette époque, peu d’activistes ou d’universitaires possédaient les compétences ou l’accès nécessaires pour utiliser les SIG, explique Cinnamon. Mais au cours de la dernière décennie, de plus en plus d’universités ont intégré les SIG dans leurs programmes d’études et la technologie est devenue plus facilement accessible.

Aujourd’hui, le type de modélisation SIG utilisé par Chambers, qui utilise les logiciels ArcGIS et QGIS, est courant en archéologie et en aménagement paysager. Il permet aux modélisateurs de comprendre comment des facteurs tels que le terrain, la météo et les caractéristiques artificielles influencent la façon dont les gens se déplacent dans un environnement physique donné.

Un architecte peut utiliser la technologie SIG pour décider de l’emplacement des trottoirs sur un campus universitaire, par exemple. Chambers a utilisé ces techniques pour étudier la migration des wapitis au cours de ses études de doctorat à l’Université de l’Arizona. Mais après que Boyce l’a connecté à No More Deaths, il a commencé à utiliser ses compétences pour étudier la migration humaine.

No More Deaths suit également les données de leurs stations d’eau, y compris les actes de vandalisme, qu’ils ont demandé à Boyce et Chambers d’aider à analyser via le SIG. Ce rapport, publié en 2018, examine spatialement la période de l’année et l’emplacement du vandalisme et utilise ses résultats pour postuler que les agents de la patrouille frontalière sont principalement responsables, tout en reconnaissant que les acteurs voyous, tels que les chasseurs et les membres de milices, peuvent contribuer comme bien. (Le CBP n’a pas répondu aux questions d’ Undark sur le vandalisme des stations d’eau.)

Lorsque Boyce et Chambers ont fini d’analyser les informations, ils se sont demandé : qu’est-ce que ces données pourraient révéler d’autre ? Les tentatives précédentes pour comprendre l’hostilité du désert reposaient sur la prévalence des restes humains ou des statistiques sur la capture par les agents de la patrouille frontalière, mais ces deux mesures sont imparfaites.

« Il est très difficile d’obtenir des informations fiables et solides sur la migration sans papiers, en particulier dans les zones désertiques reculées », explique Boyce. « Les personnes impliquées, leur comportement n’est méthodiquement enregistré par aucun acteur étatique. »

La plupart des points d’eau sur la route de Fowler étaient en retrait de l’autoroute, sur des routes cahoteuses où mesquite a éraflé le camion. À 11 heures du matin, des nuages ​​à gros ventre s’étaient abattus et la température était dans les années 80 et augmentait. Les doigts des cactus saguaro pointaient le ciel et les montagnes Quinlan qui s’avançaient à l’horizon ; de l’autre côté se trouvait la nation Tohono O’odham. Fowler dit que les politiques de Border Patrol dirigent de plus en plus les migrants vers des terres dangereuses au sein de la réserve.

Les barils d’eau de Humane Borders sont marqués par de longs poteaux coiffés de drapeaux bleus en lambeaux, flottant au-dessus des broussailles. Chaque baril est doté d’une serrure à combinaison, empêchant les vandales d’ouvrir le baril et de verser quoi que ce soit à l’intérieur. Chacune est également marquée par un autocollant Vierge de Guadalupe, symbole des migrants de passage dans le désert.

À chaque arrêt, Fowler et les bénévoles de ce jour-là, Lauren Kilpatrick et Isaiah Ortiz, ont retiré le verrou et vérifié l’eau pour les particules et les niveaux de pH. Ils ont ramassé les ordures à proximité et ont gardé un œil sur les empreintes de pas. À la troisième station, l’eau abritait des points noirs visibles – un signe précoce d’algues – alors le groupe a vidé les 55 gallons et a installé un nouveau baril. À une station ultérieure, Fowler a trouvé un robinet qui avait été arraché et jeté parmi le mesquite. Plus tard encore, le groupe est tombé sur un tonneau plein de sacs à dos abandonnés en décomposition.

Il s’agissait de la troisième descente d’eau pour Kilpatrick et Ortiz, un couple du Nevada vivant maintenant en Arizona. Kilpatrick avait lu des livres et écouté des podcasts sur les régions frontalières, et Ortiz avait voulu s’impliquer parce que la crise lui semblait personnelle – certains membres de sa famille sont des immigrants, certains de ses amis et leurs proches sans papiers.

« Je pense juste à leur voyage – certains d’entre eux viennent d’Amérique centrale et du Mexique », dit-il. “Leurs vies étaient en danger réel en traversant des zones comme celle-ci.”

La modélisation SIG simplifie ce paysage complexe en une grille. Pour analyser la grille, Chambers utilise un logiciel de modélisation standard ; jusqu’à présent, il a publié cinq articles avec Boyce sur le désert. Pour le premier sur lequel ils ont travaillé ensemble, l’équipe a pris les données de No More Deaths sur les visites des sites d’eau de 2012 à 2015 et a examiné les changements dans l’utilisation de l’eau sur chaque site. Une fois qu’ils avaient déterminé quelles routes étaient tombées en désuétude et lesquelles avaient gagné en popularité, ils ont cherché à savoir si ces nouvelles routes étaient plus dangereuses, en utilisant un indice de robustesse que Chambers a développé avec ses collègues en examinant la pente et les irrégularités du terrain, ainsi que la couverture végétale et la température. Ils ont conclu que la politique officielle des États-Unis oriente de plus en plus les migrants vers des zones plus accidentées.

Du point de vue du CBP, « marcher à travers un terrain reculé et inhospitalier n’est que l’un des nombreux dangers auxquels les immigrants illégaux sont confrontés au cours de leur dangereux voyage vers les États-Unis », explique Mennell. Et l’installation de nouvelles technologies et l’augmentation des patrouilles sur les routes migratoires populaires sont en fait une bonne chose, dit-il, car cela contribue à l’objectif de sécuriser la frontière contre les passeurs qui font passer les soi-disant « immigrants illégaux ».

Dans un autre article, Chambers a étudié si les migrants empruntaient de nouvelles routes pour éviter une surveillance accrue et si ces nouvelles routes les exposaient à un risque plus élevé d’exposition à la chaleur et d’hyperthermie. Pour cartographier les zones les plus difficiles à traverser, mesurées par la dépense calorique, les chambres ont pris en compte des variables telles que la pente, le terrain, le poids humain moyen et la vitesse de marche, en empruntant des formules militaires et archéologiques pour mesurer les dépenses énergétiques de différents itinéraires. Il a utilisé l’analyse du champ de vision, qui indique à un cartographe quelles zones sont visibles à partir d’un certain point – disons, à partir d’une tour de surveillance – et, à l’aide de ses calculs de pente et des formules, a comparé les coûts énergétiques de la marche à vue des tours par rapport à celle de rester à l’écart. vue.

Chambers a testé ses découvertes par rapport aux cartes des restes humains récupérés dans la région avant et après une surveillance accrue. Pour cartographier le risque d’exposition à la chaleur, Chambers a utilisé des formules de professionnels de la médecine sportive, de médecins militaires et de physiologistes, et les a tracées dans le désert. Et il a découvert, tout comme pour l’indice de robustesse, que les gens empruntent des itinéraires plus longs et plus intenses pour éviter les tours. Maintenant, ils ont besoin de plus de calories pour survivre dans le désert, et ils courent un risque plus élevé de mourir de chaleur.

Des études sur les dépenses caloriques avaient été réalisées auparavant dans d’autres contextes, dit Chambers. Mais jusqu’à cette carte, personne n’avait jamais créé de représentation spatiale détaillée des endroits où le paysage et les températures élevées sont les plus meurtriers pour le corps humain.

La cartographie SIG est également utilisée pour suivre la migration vers l’Europe. Lorenzo Pezzani, maître de conférences en architecture médico-légale à Goldsmiths, Université de Londres, travaille avec des artistes, des scientifiques, des ONG et des politiciens pour cartographier ce qu’ils considèrent comme des violations des droits humains dans la mer Méditerranée.

Par rapport au groupe menant des recherches en Arizona, Pezzani et son équipe sont nettement désavantagés. Si un corps tombe dans la mer, il est peu probable qu’il soit récupéré. Il n’y a tout simplement pas autant de données à étudier, dit Pezzani. Alors lui et son équipe étudient des catastrophes discrètes , puis ils extrapolent à partir de là.

Pezzani diffuse le travail de son groupe à travers un projet appelé Forensic Oceanography , un effort de recherche collaboratif composé de cartes, de visualisations et de rapports, qui est apparu dans les musées d’art. En 2018, les informations recueillies grâce à leurs visualisations ont été soumises à la Cour européenne des droits de l’homme comme preuve montrant le rôle du gouvernement italien dans les décès de migrants par noyade.

L’objectif est de rendre plus visibles les décès de migrants en Méditerranée et de remettre en cause le discours gouvernemental selon lequel, comme les décès dans le Sonora, ces décès sont inévitables et irréprochables. Les décès dus aux naufrages, par exemple, sont généralement imputés aux réseaux criminels de trafiquants d’êtres humains, explique Pezzani. Il veut montrer que les conditions qui attirent les migrants dans des eaux dangereuses sont le résultat de « décisions politiques spécifiques qui ont été prises par les États du sud de l’Europe et par l’Union européenne ».

Pezzani, Chambers et Boyce ont tous l’intention, par leur travail, de favoriser le débat sur la politique gouvernementale en matière d’immigration et de régions frontalières. Boyce, pour sa part, souhaite que le gouvernement américain repense sa politique de « prévention par la dissuasion » et démilitarise la frontière. Il pense que la politique actuelle est vouée à l’échec et inhumaine car elle ne s’attaque pas aux problèmes sous-jacents qui poussent les gens à essayer de migrer en premier lieu. Ryan Burns, chercheur invité à l’Université de Californie à Berkeley, dit qu’il souhaite voir plus de recherches comme celle-ci. « Nous avons besoin de plus de scientifiques qui disent : « Nous pouvons produire des connaissances solides, exploitables, qui ont une rigueur bien établie, mais qui sont également motivées par des considérations politiques », déclare Burns.

Cinnamon dit que le SIG, de par sa nature, a tendance à impliquer d’aborder un projet avec un point de vue déjà en tête. « Si le gouvernement américain décidait de faire la même étude, il pourrait l’aborder d’un point de vue très différent », dit-il. Tant que les auteurs sont ouverts sur leurs points de vue, Cinnamon ne voit aucun problème.

Burns, cependant, a émis une mise en garde. En attirant l’attention sur les passages illégaux, dit-il, les chercheurs « pourraient mettre en danger les personnes qui empruntent ces chemins ». En d’autres termes, rendre une crise plus visible peut être politiquement puissant, mais cela peut aussi avoir des conséquences imprévues.

Avant leur dernière visite à la station d’eau, le groupe de Humane Borders s’est rendu à Sasabe. Un hélicoptère a coupé au-dessus de nos têtes, surveillant probablement les migrants, dit Fowler. Les véhicules de la patrouille frontalière parcouraient les rues, comme ils le font dans toute cette partie du pays.

Une fois, dit Fowler, un mur de 12 pieds s’étendait sur des kilomètres à travers les montagnes ici. Ces derniers mois, il a été remplacé par le dernier effort du gouvernement américain pour empêcher les migrants de s’aventurer dans le désert : un 30 pieds, fait de lattes d’acier, ondulant à travers la ville et à travers les montagnes dans les deux sens. C’est encore un autre facteur à prendre en compte lors de la cartographie du Sonora et de la façon dont ses obstacles naturels et artificiels façonneront ses routes de migration.

« Il y a tellement de spéculations » sur ce qui arrivera aux migrants à cause de ce mur, dit Fowler. Elle soupçonne qu’ils traverseront la nation Tohono O’odham, où il n’y a pas de mur. Mais ils n’auront pas accès à l’eau larguée par Humane Borders. “Ce qui m’inquiète, évidemment, c’est que davantage de personnes meurent”, déclare Fowler. Elle est certaine que les migrants « continueront à venir ».

Chambers et Boyce prévoient de continuer à faire des cartes. Ils ont récemment publié un article montrant le stress que les postes de contrôle aux frontières intérieures imposent aux migrants traversant le désert, la dernière étape dans leur quête pour créer des preuves empiriques de la perfidie croissante de la frontière.

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