Comment les plongeurs ont trouvé 4 nouvelles espèces de coraux, cachées à la vue de tous

Il peut y avoir beaucoup plus de diversité corallienne qu’on ne le pensait auparavant.

Naviguant dans des eaux d’un bleu profond et de curieux requins pointes argentées, le biologiste des coraux Pim Bongaerts et deux collègues ont plongé là où aucun plongeur n’avait jamais été auparavant, armés de marteaux et de burins pour collecter des échantillons de coraux de la Grande Barrière de Corail. L’équipe a passé des jours en mer à voyager dans des endroits éloignés et isolés appelés atolls sur la mer de corail occidentale, plongeant jusqu’à environ 130 pieds pour rassembler des espèces qui révéleraient une diversité auparavant cachée dans le récif.

Bongaerts et ses collègues biologistes ont fini par découvrir grâce au séquençage de l’ADN que l’omniprésent Pachyseris speciosa ou « corail serpent » qui avait longtemps été considéré comme une seule espèce s’est avéré être quatre lignées distinctes et écologiquement différentes qui ont évolué il y a des millions d’années. Ces missions faisaient partie d’un projet de recherche massif de plusieurs années sur la diversité des coraux dans l’océan Indo-Pacifique et ont des implications importantes pour les efforts de conservation. Ils ont publié leurs découvertes .

Bien que ces coraux soient visiblement indiscernables même au microscope, ils sont génétiquement distincts, un phénomène appelé diversité cryptique. Ils prospèrent à des profondeurs distinctes, ont des périodes de frai différentes et ne se croisent pas comme le font généralement les coraux.

“Il peut y avoir ce genre de diversité qui nous est complètement invisible”, déclare Ira Cooke, bioinformaticienne à l’Université James Cook et co-auteur de l’étude. « L’hypothèse que les gens feraient normalement est que si c’est invisible, ce n’est pas important. Mais nous montrons dans cet article que ce n’est pas vrai. Ils ont des écologies différentes.

L’équipe a collecté des échantillons de coraux lors de plongées profondes et peu profondes en Australie, ainsi qu’au Japon et en Israël, aidée par l’exploitation de véhicules sous-marins télécommandés (ROV) qui arrachaient minutieusement les coraux à des profondeurs interdites aux plongeurs par les réglementations de sécurité australiennes.

« Il y a eu des semaines et des mois d’aventures où nous plongeons, où le robot se coince dans les profondeurs et essaie de trouver une solution pour le déloger », explique Bongaerts de l’Académie des sciences de Californie.

Une meilleure compréhension de la diversité corallienne est cruciale pour comprendre comment les récifs coralliens sont affectés par des défis mondiaux tels que le réchauffement et l’acidification des océans, ainsi que par des problèmes plus locaux tels que la surpêche et le ruissellement de nutriments. La Grande Barrière de Corail a perdu plus de la moitié de ses populations de coraux à cause d’événements de blanchissement massifs depuis 1995, et les chercheurs estiment que jusqu’à 90 pour cent des récifs coralliens du monde pourraient disparaître au cours des 20 prochaines années.

La prise de conscience que les différentes lignées prospèrent à différentes profondeurs dans les récifs, par exemple, remet en question la théorie existante selon laquelle les eaux profondes pourraient servir de refuge contre les effets du changement climatique. Mais un récif plus riche en biodiversité pourrait encore signifier une plus grande résilience aux maladies et autres perturbations.

« Le fait que nous n’ayons pas vraiment les moyens de décrire comment la biodiversité évolue en réponse à ces facteurs de stress, c’est énorme », déclare Bongaerts. “C’est un problème auquel nous devons vraiment nous attaquer bientôt, sinon nous ne saurons même pas ce que nous avons perdu au cours de la dernière décennie.”

Bongaerts espère que cet article encourage les scientifiques à étendre les systèmes actuels de classification des coraux, en intégrant la génétique dans l’identification et le cadre taxonomique de ces espèces.

Cependant, une innovation technologique intelligente sera nécessaire pour rendre ces objectifs d’identification évolutifs pour des écosystèmes entiers, car il n’est actuellement pas réaliste de séquencer génétiquement tous les milliers de coraux qui existent sur un seul récif. Parce que l’ADN mitochondrial des coraux évolue extrêmement lentement, les espèces ont trop peu divergé pour fournir beaucoup d’informations diagnostiques. Cela signifie que les scientifiques ne peuvent pas utiliser des techniques d’identification efficaces comme le codage à barres de l’ADN, où une seule région génétique est amplifiée pour identifier l’espèce.

Le développement de méthodes permettant des projets à plus grande échelle sera essentiel pour la poursuite des recherches et pour l’avenir de ces habitats naturels magnifiques et cruciaux.

« Nous devons être un peu prudents et ne pas sous-estimer nos pertes. Et si nous voulons mener des actions de conservation sur une espèce, nous devons nous assurer que nous avons une très bonne compréhension génétique de ses populations », a déclaré Cooke. « Parce que nous savons que cette différenciation, cette spéciation cryptique, peut exister. Si nous ne l’avons pas examiné, nous pourrions manquer quelque chose qui est vraiment important pour guider nos efforts.

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