Dans la bataille pour la couronne, les fourmis sauteuses indiennes rétrécissent et repoussent leur cerveau

Ces insectes peuvent subir des changements corporels intenses mais réversibles.

Le statut royal est une chose convoitée. Tellement convoité, que les fourmis sauteuses indiennes rétréciront leur cerveau et élargiront leurs ovaires juste pour un coup à la couronne.

Les colonies de fourmis sont une affaire de famille : la plupart d’entre elles ont une reine, qui est le seul membre reproducteur du clan, et les fourmis ouvrières sont ses enfants. Les reines ne peuvent généralement pas être remplacées. Mais de nouvelles recherches montrent qu’avec les espèces indiennes de sauts, un grand nombre de fourmis ouvrières subiront des changements physiologiques intenses pour redévelopper la capacité de se reproduire et de jeter leur chapeau pour la couronne. Les prétendants rétrécissent leur propre cerveau jusqu’à 25 pour cent, minimisent leurs sacs de venin et dilatent leurs ovaires tout en multipliant leurs ovocytes (ou ovules) par sept .

Ces fourmis transformatrices sont appelées « gamergates » (le « gam » rime avec « jambon ») — à ne pas confondre avec la campagne Internet de 2014 . Afin d’étudier leur comportement et leur physiologie, les scientifiques ont identifié deux gamergates dans chacune des 30 colonies de fourmis sauteuses indiennes élevées en laboratoire. Ils ont laissé une fourmi gamergate telle qu’elle était et ont ramené l’autre au statut de travailleur grâce à l’isolement solitaire. Les chercheurs ont ensuite ajouté les gamergates inversées à leurs colonies, observant et comparant les changements comportementaux et physiologiques entre les paires.

Les auteurs de l’étude ont découvert que les fourmis gamergate isolées étaient capables de revenir à la physiologie des ouvrières en seulement six à huit semaines. Pendant ce temps, leur cerveau, leurs sacs de venin et leurs ovaires se sont transformés pour correspondre à leurs pairs ouvriers. Cette réversibilité est remarquable. Alors que d’autres espèces comme les abeilles peuvent modifier le volume de leur cerveau, la fourmi sauteuse indienne est la première espèce d’insecte connue pour être capable de reprendre ces changements. C’est cette capacité qui donne aux fourmis ouvrières sauteuses indiennes la chance de rivaliser pour le statut royal lorsqu’une reine meurt et de retourner aux ouvrières si elles échouent.

L’épreuve de force pour la couronne est un tournoi de domination qui peut durer jusqu’à 40 jours et impliquer jusqu’à la moitié de l’effectif d’une colonie. De cette bagarre massive émergent cinq à dix pseudo-reines, des gamergates qui ont réussi à combattre toutes les autres avec leurs antennes tout en subissant leur transformation. Finalement, ces gagnants développent des phéromones pour obliger la colonie à les traiter comme des rois, scellant ainsi leur nouveau statut et leur permettant de vivre le reste de leurs jours en tant que groupe de fabricants de bébés fourmis.

Devenir un gamergate nécessite probablement un rétrécissement du cerveau afin que les fourmis puissent “détourner des ressources supplémentaires vers la production d’œufs, car le tissu cérébral est métaboliquement coûteux à entretenir”, écrivent les auteurs. Leurs sacs de venin diminuent également, car éliminer les menaces mortelles contre la colonie n’est généralement pas à l’ordre du jour d’une reine. D’un autre côté, lors de la concession du trône et du retour au statut de travailleur, le cerveau et les sacs de venin doivent à nouveau se développer, car leurs fonctions sont nécessaires pour accomplir les tâches de recherche de nourriture.

“C’était assez incroyable de voir qu’ils étaient capables de ré-étendre complètement leur cerveau à la même taille qu’avant”, a déclaré Clint Penick, biologiste de l’Université d’État de Kennesaw et auteur de l’étude au New York Times . “Cette espèce montre une quantité incroyable de plasticité.”

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