Des cristaux et des coquilles d’œufs racontent une histoire d’humains vieille de 105 000 ans dans le désert du Kalahari

Les artefacts suggèrent que les premiers peuples ne vivaient pas seulement sur les côtes africaines.

Aujourd’hui, la colline Ga-Mohana se trouve au milieu d’un paysage assez plat et sec, offrant une vue sur les dunes du Kalahari. Les villes les plus proches sont à près de 4 km, mais de nouvelles recherches archéologiques suggèrent que le désert semi-aride est un site de congrégation humaine – et peut-être même d’importance spirituelle – depuis des dizaines de milliers d’années.

Dans une étude publiée dans Nature, les chercheurs ont trouvé des cristaux de calcite et des fragments de coquille d’œuf d’autruche qui montrent des signes indiquant que les humains les ont collectés. Non seulement il est difficile de trouver des gisements dans des couches de roches comme celles-ci, mais il est encore plus inhabituel de trouver des gisements aussi anciens – ces découvertes sont estimées à environ 105 000 ans.

Le Kalahari, qui couvre une grande partie de l’Afrique australe, reçoit une quantité irrégulière de pluie chaque année, avec de violents orages en été et des hivers extrêmement secs. Mais les pluies dans le Kalahari s’écoulent instantanément à travers ses dunes de sable, créant une sécheresse efficace. Malgré cela, les archéologues remettent en question l’idée que les environnements côtiers d’Afrique australe étaient le seul foyer des premiers humains. “Cela nous dit que les gens étaient capables d’explorer des environnements complètement différents, qu’ils n’étaient pas liés au littoral”, a déclaré Michael C. Meyer de l’Institut de géologie de l’Université d’Innsbruck, en Autriche, et également l’un des auteurs de l’étude. Cette nouvelle preuve suggère que le Kalahari aurait également pu soutenir des personnes.

Bien qu’il n’y ait pas de preuves définitives quant à la raison exacte pour laquelle ces cristaux et ces coquilles d’œufs ont été trouvés collectés dans un abri sous roche, les archéologues et les géologues impliqués dans l’étude ont de solides hypothèses. Les artefacts ne montrent aucun signe d’usure, ni aucune modification suggérant qu’ils ont été utilisés comme outils. Les chercheurs ont également découvert une abondance de matières premières préférables pour les outils en pierre sur tout le flanc de la colline, que les premiers humains auraient certainement utilisé à la place des coquillages et des cristaux.

Robyn Pickering, géologue et directrice de l’Institut de recherche sur l’évolution humaine de l’Université du Cap, qui était l’auteur de l’étude, note que les autres explications sur la façon dont ces cristaux auraient pu arriver ici sans intervention humaine ne semblent pas correspondre à la géologie à Ga-Mohana. Une explication serait que la calcite s’est formée lorsque l’eau a traversé la région. Mais les cristaux formés de cette façon seraient alignés dans la même direction, alors que ceux-ci ne le sont pas. Des cristaux peuvent également s’accumuler naturellement dans le toit et les murs de l’abri, et pourraient venir de tomber. Mais il n’y avait aucune source immédiate de calcite trouvée à l’intérieur ou à proximité de la grotte pour suggérer que cela se soit produit.

“La source la plus proche que nous ayons trouvée pour ces types de cristaux se trouve à plus de deux kilomètres [1,25 miles]”, explique Ben Schoville, maître de conférences à l’Université du Queensland qui a aidé à diriger la recherche des cristaux. “Nous savons donc que des gens les amenaient. Et lorsque nous les avons fouillés, nous en avons trouvé la plupart dans une zone assez petite de la taille d’un ballon de basket.”

En écartant les deux explications évoquées, il semble que la concentration relativement élevée de cristaux dans cette couche vieille de 105 000 ans ne soit pas un hasard. Ces cristaux ont été délibérément collectés et apportés sur le site. Ce type de comportement est révélateur de ce que les archéologues appellent un comportement humain complexe. Comme le comportement humain complexe est essentiellement «des gens qui font des choses à des fins non utilitaires», explique Pickering. « Collecter de beaux cristaux, qui n’ont aucun but fonctionnel ? Nous identifions cela comme une trace de comportement complexe. Les preuves de ce type de comportement ont souvent pointé du doigt les côtes d’Afrique du Sud, mais ces nouvelles découvertes remettent en question ce récit.

Alors que la documentation scientifique sur les premières origines humaines a toujours pointé fermement vers l’Afrique, une grande partie de la recherche a suggéré que c’était principalement les zones côtières qui abritaient ces peuples. Mais des études plus récentes ont identifié l’intérieur des terres du Botswana et de l’Afrique australe comme le site de certains des premiers Homo sapiens . La découverte de ces 22 cristaux de calcite blanche et des fragmentations de coquilles d’œufs appuie davantage ces théories. Les conteneurs de coquilles d’œufs d’autruche en particulier, qui auraient pu être façonnés pour être des conteneurs d’eau, et l’abri sous roche où ils ont été trouvés suggèrent une époque où le désert du Kalahari était beaucoup plus humide qu’aujourd’hui.

L’abri sous roche ressemble à une grotte, mais il est beaucoup plus peu profond et a été créé par l’érosion au fil du temps dans la colline. Il est recouvert d’un autre type de formation rocheuse appelée tuf, un type de calcaire composé de carbonate de calcium. Pickering note que les formations de tuf doivent avoir été créées par des flaques d’eau stagnantes au-dessus de l’abri sous roche qui ont ensuite coulé sur les côtés de l’abri. « La façon dont ils se forment est [à travers] l’eau qui tombe en cascade sur les côtés de l’abri sous roche. Et comme cela se produit, cet écoulement turbulent provoque la précipitation du carbonate de calcium hors de la solution. »

«Ainsi, à l’époque, quand ils étaient actifs, il y avait des chutes d’eau qui se déversaient sur le côté de la coquille rocheuse», dit-elle. “C’est une image vraiment différente d’une région vraiment aride aujourd’hui.”

Après avoir daté des parties de cette formation de tuf, Pickering et son équipe ont découvert que l’un de ces épisodes de formation rocheuse s’était produit il y a exactement entre 110 000 et 100 000 ans, au même moment où les humains auraient occupé l’abri sous roche. Cela signifie que cette première présence d’ Homo sapiens a coïncidé avec une période où cette partie du Kalahari avait des chutes d’eau. Cette preuve, ainsi que le fait que les fragments de coquille d’œuf semblent avoir été brûlés et ne présentent aucun signe de collecte par des carnivores ou des charognards, amènent les chercheurs à déduire qu’ils auraient pu être utilisés pour collecter et transporter de l’eau.

Bien que les pratiques spirituelles d’il y a 105 000 ans soient perdues depuis longtemps, la colline de Ga-Mohana et ses environs abritent désormais des communautés modernes ayant leurs propres liens avec le paysage. La région est encore aujourd’hui considérée comme un lieu spirituel. Pour cette raison, l’équipe a pris soin de ne laisser aucune trace de leurs fouilles pour s’assurer que le terrain reste tel qu’il était avant leur arrivée. Après tout, alors que nous parcourons la terre à la recherche de la science, le respect des communautés vivantes est tout aussi important que la découverte des communautés anciennes.

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