Des scientifiques ont découvert un fossile tardigrade extrêmement rare piégé dans de l’ambre dominicain

Le nouveau spécimen est également une espèce et un genre jamais vus auparavant.

Le troisième fossile tardigrade a été trouvé enfermé dans de l’ambre dominicain. Les zoologistes disent que le nouveau fossile représente également un genre et une espèce jamais vus auparavant.

Le nouveau fossile tardigrade, Paradoryphoribius chronocaribbeus , remonte au Miocène, il y a environ 16 millions d’années. Les deux seuls autres fossiles tardigrades connus, Milnesium sholenskyi et Beorn leggi , remontent respectivement à 92 et 78 millions d’années. Bien que les tardigrades, lorsqu’ils sont vivants, soient extrêmement résistants et difficiles à tuer, ils n’apparaissent pas très souvent dans les archives fossiles. Leur taille extrêmement petite et leur manque de tissus durs signifient qu’ils ne se fossilisent pas facilement et quand ils le font, ils sont très difficiles à repérer. Les chercheurs ont documenté leur découverte de P. chronocaribbeus dans .

La découverte de ce nouveau tardigrade a été extrêmement chanceuse – les chercheurs avaient collecté des fossiles d’ambre dans l’espoir de trouver des insectes tels que des fourmis et des termites. “Ils avaient de l’ambre depuis des mois, mais ils ne regardaient que des fourmis”, a déclaré à Live Science le premier auteur Marc Mapalo, biologiste de l’organisme et de l’évolution à l’Université Harvard . Ce n’est que lorsqu’un membre du laboratoire a repéré le petit corps (0,02 pouce ou 0,6 millimètre de long) logé à côté de quelques fourmis, d’un scarabée et d’une fleur que l’équipe a détourné son attention des insectes. “C’était plus de chance qu’ils l’aient vu … parce que ce n’est pas quelque chose qu’ils recherchent”, a ajouté Mapalo.

P. chronocaribbeus est remarquablement bien conservé, et la chitine intacte dans son corps a permis à l’équipe d’utiliser la microscopie pour scruter le corps de la créature, ce qui n’avait jamais été fait auparavant avec un fossile tardigrade. En plus de l’extérieur et des griffes du tardigrade, qui étaient tout ce qui était visible sur les deux derniers fossiles tardigrades, Mapalo et son équipe ont pu voir dans l’intestin antérieur de l’animal, ce qui a fini par être l’information cruciale nécessaire pour ancrer ce spécimen comme un nouveau espèce et genre.

Regarder à l’intérieur du corps d’un tardigrade est une opportunité rare, mais importante pour saisir de petites distinctions entre les espèces. “Si vous regardez la morphologie externe des tardigrades, vous pouvez supposer qu’aucun changement ne s’est produit dans le corps des tardigrades”, a déclaré Mapalo dans un communiqué . Mais visualiser l’ intérieur de P. chronocaribbeus « nous aide à comprendre quels changements dans le corps se sont produits au cours de millions d’années. De plus, cela suggère que même si les tardigrades peuvent être les mêmes à l’extérieur, certains changements se produisent à l’intérieur. »

Malgré un nombre aussi limité de fossiles tardigrades disponibles, les zoologistes savent qu’ils ont une origine profonde lors de l’explosion cambrienne il y a plus de 500 millions d’années, a déclaré l’auteur principal et biologiste de l’Université Harvard Javier Ortega-Hernández dans le même communiqué. Si davantage de personnes se joignaient à l’effort pour rechercher spécifiquement des fossiles tardigrades, cela pourrait aider les biologistes évolutionnistes à mieux comprendre leur histoire évolutive profonde et de longue date.

“Ce qui est si remarquable, c’est que les tardigrades sont une ancienne lignée omniprésente qui a tout vu sur Terre, de la chute des dinosaures à la montée de la colonisation terrestre des plantes”, Phil Barden, auteur principal de l’étude et professeur adjoint de biologie au New Jersey Institute of Technology, a déclaré dans un communiqué. « Pourtant, ils sont comme une lignée fantôme pour les paléontologues avec presque aucun enregistrement fossile. Trouver des restes de fossiles tardigrades est un moment passionnant où nous pouvons empiriquement voir leur progression à travers l’histoire de la Terre. »

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