D’où vient votre papier ? La bonne et la mauvaise nouvelle.

Une grande partie des produits en papier est recyclée, mais l’industrie n’est pas parfaite.

Vous l’avez entendu des dizaines de fois dans la file d’attente de votre épicerie locale – papier ou plastique ? Et bien que nous sachions que le plastique comporte une multitude de problèmes pour la planète, le papier n’est pas si noir et blanc.

Au fil des décennies, la fabrication de produits en papier est devenue plus durable et il y a encore plus d’innovations à l’horizon. Dans certains cas, les produits en papier classiques comme les boîtes en carton et les mouchoirs n’ont même pas besoin d’arbres. Ces produits utilisés sont généralement fabriqués à partir de fibres vierges, de fibres recyclées ou d’un mélange des deux.

Les fibres vierges proviennent de bois frais coupés spécifiquement pour la fabrication de nouveaux papiers et présentent le plus grand risque environnemental. Les fibres recyclées des vieux produits en papier rendent le processus de fabrication du papier beaucoup plus respectueux des arbres et des décharges. Heureusement, environ 80 pour cent de toutes les papeteries américaines utilisent au moins une partie de la fibre recyclée pour fabriquer des produits en papier, selon le groupe de commerce du papier et des produits du bois .

Voici ce que vous devez savoir d’autre sur ce produit centenaire et son empreinte environnementale.

Quels arbres se transforment en produits de papier ?

Les jeunes arbres feuillus qui poussent dans votre jardin, le parc ou même la forêt ont tendance à ne pas être à l’origine du papier. « Les arbres [pour le papier] sont en fait cultivés en tant que culture », explique Gary M. Scott , professeur d’ingénierie du papier et des bioproduits.

Il y a une idée fausse, dit-il, que les entreprises papetières aux États-Unis coupent les forêts anciennes. « Mais la plupart des papetières, sinon toutes, récoltent leur bois de manière durable afin qu’il n’y ait pas de perte nette de terres forestières », dit-il. L’American Forest and Paper Association a écrit dans son rapport annuel 2020 que 99% de leurs membres obtiennent de la fibre de bois auprès de fournisseurs certifiés durables qui prennent des mesures pour replanter des arbres et réduire le risque d’incendie de forêt. Certains pays comme le Canada ont même des lois strictes sur la durabilité des forêts .

La fibre de bois vierge n’est généralement pas extraite de forêts anciennes, explique Ronalds Gonzalez , professeur adjoint d’économie de la chaîne d’approvisionnement et de la conversion à l’Université d’État de Caroline du Nord, car il est “très coûteux et inefficace d’utiliser des forêts naturelles” au lieu de plantations d’arbres. . Les pins et les sapins destinés à l’industrie du papier poussent généralement dans les plantations et sont récoltés à des échelles de temps décennales.

Selon le US Forest Service , la superficie des terres forestières aux États-Unis est restée stable depuis le début du 20e siècle. Actuellement, la superficie des terres forestières représente 766 millions d’acres à travers le pays, soit 33 pour cent de la superficie totale des terres. Les arbres récoltés ou coupés ne représentent que deux pour cent des terres forestières chaque année. Bien que, le Forest Service note, que même si la superficie forestière est restée la même, la création de routes supplémentaires signifie que toute personne aux États-Unis peut voyager à moins d’un mile de 97 pour cent des forêts de feuillus du pays.

Mais il n’y a pas deux produits, ni même des marques, qui soient identiques en ce qui concerne l’origine de leurs arbres, en particulier lorsqu’il s’agit de fabricants de papier toilette et de papier hygiénique, explique Gonzalez. Mais selon certains groupes de défense de l’environnement, le papier toilette est l’une des principales raisons pour lesquelles les vieux arbres sont coupés, en particulier en dehors des États-Unis.

Dans un rapport de 2020 du Natural Resources Defense Council intitulé « The Issue With Tissue 2.0 », le NRDC affirme que les principales entreprises de papier hygiénique utilisent des arbres des forêts boréales du Canada pour fabriquer du papier hygiénique, ce qui contribue à la perte de papier hygiénique intact, non forêts fragmentées . Le rapport indique que les entreprises déclarent souvent qu’elles plantent plus d’arbres qu’elles n’en coupent. Pourtant, abattre les forêts anciennes et les remplacer par de nouveaux arbres ne contribue pas toujours à la perte de biodiversité ou aux émissions de carbone associées à la déforestation, selon la BBC .

Les zones coupées à blanc restent stériles pendant des années, même après avoir replanté de nouveaux arbres. Ces forêts fragmentées créent un habitat moins désirable pour des animaux comme le caribou , dont les populations sont en grave déclin . L’Association des produits forestiers du Canada a déclaré à Reuters en juin dernier que le rapport du NRDC « dénature notre industrie » et a écrit sur son site Web que les forêts boréales canadiennes sont une source d’arbres gérée de manière durable.

Comment sont fabriqués les produits en papier ?

Le bois coupé n’est pas le seul impact de la fabrication du papier sur l’environnement. Une fois que les bûches sont déchiquetées en petits morceaux, elles sont mélangées à des produits chimiques qui éliminent le matériau qui rend le bois rigide, appelé lignine, et révèlent la pulpe molle en dessous. . Le mélange liquide chimique toxique restant qui reste est connu sous le nom de liqueur noire. “Cette liqueur noire n’est pas simplement éliminée”, dit Scott. « Cela entre dans ce que nous appelons un processus de récupération. »

Premièrement, la matière organique restante dans la liqueur brûle dans une chaudière de récupération, ce qui génère potentiellement de l’ énergie pour la papeterie . Ensuite, Scott dit que ces mêmes produits chimiques pour la fabrication du papier peuvent être récupérés et réutilisés à nouveau. Même s’il existe des moyens de nettoyer efficacement la liqueur noire, certains sont trop chers et les polluants finissent toujours par pénétrer dans l’environnement .

La pâte est blanchie avec de l’eau de Javel pour la rendre d’un blanc éclatant, mais ce produit chimique est tombé en disgrâce dans certaines papeteries et a fait l’objet d’une réglementation car il peut nuire à la vie aquatique à proximité . Une option plus respectueuse de l’environnement, l’eau de Javel sans chlore élémentaire, peut être appliquée à la pâte pour obtenir le même effet. Pourtant, la seule façon de s’assurer qu’aucun produit chloré n’a pénétré dans votre production de papier est de rechercher et d’acheter du papier totalement sans chlore . Une usine utilise généralement 17 000 gallons d’eau par tonne de papier, mais une partie de cette eau, en particulier pendant l’étape de blanchiment, est réutilisable si l’eau de Javel ne contient pas de chlore.

Alors que l’industrie du papier est devenue plus durable au cours des dernières décennies, dit Scott, il existe encore des moyens de s’améliorer. La bonne nouvelle est qu’aux États-Unis, les gens aiment bien recycler les produits en papier. Selon l’ American Forest and Paper Association , le taux de recyclage du papier en 2020 était de 65,7%, avec un taux de 88,8% de carton. Scott dit qu’une grande partie du papier qui finit non recyclé est du papier hygiénique, qui est difficile à récupérer pour des raisons évidentes. Le papier qui finit dans la décharge émet du méthane et du carbone en se décomposant, de la même manière que d’autres matières organiques.

Quel est l’avenir de la durabilité et du papier ?

Gonzalez affirme que les consommateurs se soucient de la durabilité de leurs produits, même jusqu’à leur papier toilette. « Il existe une nouvelle tendance selon laquelle les consommateurs essaient d’utiliser davantage de papier brun que de papier blanc », dit-il, ce qui signifie que les usines de papier pourraient être en mesure d’ignorer l’eau de Javel. La voie vers un papier hygiénique plus durable consiste à inclure davantage de papier recyclé, afin que les consommateurs puissent rechercher ces produits dans les rayons des magasins (le NRDC recommande Seventh Generation et Trader Joes, qui utilisent tous deux des fibres recyclées à 100 pour cent).

“Nous avons fait des recherches au cours des six à sept dernières années, avec des données réelles, et nous voyons comment les gens sont prêts à payer un supplément pour des produits durables”, a déclaré Gonzalez. Il dit qu’il a travaillé sur des recherches qui créeraient des mesures de durabilité pour les produits en papier, ce qui permettrait aux gens de choisir plus facilement ce qu’ils veulent acheter.

Les produits durables manquent parfois de cette douceur que nous connaissons et attendons tous de notre papier hygiénique et de nos mouchoirs en papier, mais Gonzalez dit que la technologie s’améliore. Il est même possible de fabriquer du papier hygiénique doux à partir de plantes autres que des arbres, dit-il, à partir de résidus agricoles qui seraient généralement gaspillés, tels que les restes de canne à sucre . Les déchets agricoles provenant de cultures telles que le gombo et les fèves constituent également une matière de base potentielle pour d’ autres types de papier et de carton .

Des sources de papier plus créatives pourraient signifier, à long terme, moins de dépendance vis-à-vis des arbres. Mais vu que notre consommation de papier a quadruplé au cours des 50 dernières années , nous aurons toujours besoin de ressources gérées de manière durable pour maintenir notre habitude.

“Je suis convaincu que nous devrions avoir des zones dédiées à la culture des arbres, en particulier pour répondre à la demande de notre société”, a déclaré Gonzalez à propos de la création de ressources en papier. “Et puis nous avons toutes les zones naturelles que nous ne touchons pas du tout.”

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