La saison moyenne des ouragans est officiellement plus intense

Les océans se réchauffent et les ouragans arrivent.

Une nouvelle décennie de données sur les ouragans est en cours, et la saison moyenne révisée devrait être plus longue et avoir plus de tempêtes qu’auparavant. Auparavant, la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) avait prédit une moyenne de 12 tempêtes nommées, six ouragans et trois ouragans majeurs (ceux de catégorie 3 et plus). Mais les nouvelles données, qui couvrent de 1991 à 2020, ajoutent deux autres tempêtes nommées et un autre ouragan à cette liste.

Cela n’aurait probablement pas dû être une surprise, étant donné que 2020 a connu un nombre record de tempêtes – nous avons manqué de noms pour les nouveaux ouragans – et était la cinquième année consécutive de saisons d’ouragans supérieures à la moyenne. Mais la mise à jour des moyennes prévues cimente ce que nous savions déjà : les saisons des ouragans s’aggravent.

Bien que vous puissiez penser que cette augmentation pourrait simplement provenir d’une meilleure technologie, ce n’est pas réellement le cas.

« Nous n’avons pas plus de tempêtes parce que nous les observons mieux et parce que la technologie est meilleure. Au cours des 40 dernières années, nous avons … des données satellitaires. » explique Cindy Bruyère, directrice exécutive du Capacity Center for Climate and Weather Extremes du National Center for Atmospheric Research. « Si vous regardez le nombre de tempêtes dans les années 50 par rapport au nombre de tempêtes aujourd’hui, la technologie devient une très grande question parce que les tempêtes des années 50 et 60 nous manquent, mais nous n’avons pas vraiment raté les tempêtes du début de les années 1980. » Et puisque les années 1980 sont l’origine des moyennes modernes, cela signifie que l’amélioration de la technologie n’est pas la raison de l’augmentation des statistiques.

L’explication, comme pour beaucoup d’autres conditions météorologiques inquiétantes, est le réchauffement climatique. “Nous sommes convaincus que le changement climatique provoque une hausse des températures de surface de la mer”, déclare Dereka Caroll-Smith, météorologue de recherche pour les National Institutes of Standards and Technology. « Et le carburant des ouragans est la température chaude de la surface de la mer. »

Les nouvelles moyennes prédites ne sont que cela : des moyennes. Le nombre exact de tempêtes au cours d’une année donnée est incertain, mais les chercheurs ont plus de certitude sur la nature des tempêtes et leur gravité accrue . Bruyère dit que peu importe le nombre de tempêtes au cours d’une saison, il y aura un changement vers une plus grande proportion de tempêtes majeures à l’avenir. Les tempêtes majeures ont tendance à apporter plus de pluie que les plus faibles, et avec chaque degré supplémentaire de réchauffement climatique (en degrés Celsius), il y a une augmentation prévue d’environ sept pour cent de plus de pluie pour chaque tempête. En 2017, l’ ouragan Harvey a dépassé ce taux prévu . Dans certaines régions, Harvey a plu au moins 18,8% de plus que prévu en raison du réchauffement des températures dans le golfe du Mexique. Cela a conduit de plus en plus de scientifiques à croire quele réchauffement induit par l’homme nous forcera au-delà d’ un taux de précipitations de sept pour cent. Les inondations et les fortes pluies ne feront que devenir un problème.

Les climatologues prédisent également que les tempêtes pourraient s’arrêter davantage et se déplacer plus lentement une fois qu’elles ont touché terre, mettant effectivement les gens à risque d’inondations plus longtemps. Selon Bruyère, il y a même une indication que les effets du changement climatique signifieront que les ouragans pourront s’éloigner davantage de l’équateur avant de s’éteindre. En conséquence, des endroits qui n’ont historiquement pas connu ces tempêtes pourraient se retrouver à risque. Ce changement ne se produira probablement pas avant de nombreuses décennies, mais il est à venir.

Quant à la saison 2021, le cycle El Niño-Oscillation Australe (ENSO) jouera également un rôle. Le réchauffement des eaux du Pacifique est connu sous le nom d’El Niño, tandis que la phase de refroidissement du cycle est connue sous le nom de La Niña. ENSO est le cycle de fluctuation entre la température de surface du Pacifique et la pression atmosphérique de l’atmosphère au-dessus. L’année dernière, le système La Niña a dominé, ce qui signifie qu’il y a plus d’activité cyclonique dans le bassin atlantique. Les vents d’est se renforcent pendant cette phase et les eaux du Pacifique se refroidissent. Ensemble, cela signifie des tempêtes tropicales plus intenses dans l’Atlantique. Actuellement, dit Bruyère, nous nous dirigeons vers une année plus neutre dans le cycle. Mais comme le modèle d’oscillation n’est pas régulier et peut s’étendre sur deux à sept ans, le pendule peut osciller dans les deux sens.

« Il est encore assez tôt. Donc ça pourrait encore aller dans les deux sens », dit Bruyère. « À peu près à cette époque, en 2020, nous avions une prévision similaire à celle que nous avons actuellement pour 2021. Puis, plus tard dans l’année, le [nombre d’ouragans prévus] a augmenté, car La Niña s’est intensifiée.

Alors que les météorologues passent à une nouvelle période de 30 ans, il y aura également une mise à jour de notre compréhension actuelle du temps « normal ». Ce qui était auparavant au-dessus de la normale est maintenant la nouvelle référence pour les ouragans, car le réchauffement des températures a augmenté nos moyennes au cours des dernières années.

« C’est en fait très important lorsque nous examinons tous les événements météorologiques et en particulier les événements extrêmes », dit Bruyère, « car la normale change. »

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