Le « carbone bleu » est une solution gagnant-gagnant pour les écosystèmes côtiers menacés et la séquestration du carbone

Une vague internationale de carbone bleu est en route.

Dans les mangroves luxuriantes de Cispatá, en Colombie, où les eaux des Caraïbes rencontrent des enchevêtrements de racines d’arbres tordus, un projet de conservation unique en son genre est maintenant en cours. Les écosystèmes côtiers comme Cispatá peuvent séquestrer des quantités massives de carbone, jusqu’à 10 fois plus que les forêts arborées. C’est pourquoi toute une équipe d’organisations s’est réunie pour orchestrer la « vente » de la préservation de la mangrove sous forme de nouveaux crédits carbone « bleus ». Ces réserves de carbone aériennes et souterraines seront bientôt vendues en tant qu’unités de carbone vérifiées (VCU) sur le marché mondial.

Il s’agit du premier projet de carbone bleu de ce type enregistré par Verra, une organisation qui établit des normes et approuve les projets VCU. C’est le résultat de la collaboration entre Conservation International et l’ Institut de recherche INVEMAR de Colombie , la Fondation Omacha , et deux autorités environnementales nationales, CVS et CARSUCR.

Le carbone bleu devient un mot à la mode, et il ne faudra peut-être pas longtemps avant que ces programmes de crédit carbone commencent à apparaître dans les écosystèmes côtiers du monde entier. Bien que menacés par les activités humaines et le développement, les gens accordent une attention accrue à la protection et à la restauration de ces écosystèmes, qui séquestrent naturellement des quantités massives de carbone. Les projets ont un potentiel important pour compenser la pollution et atteindre les objectifs de neutralité carbone nette.

« C’est excitant parce que c’est le premier projet de conservation du carbone bleu que nous ayons, mais il semble presque qu’il y aura une explosion de nouveaux projets », déclare Amy Schmid, responsable du développement de solutions climatiques naturelles chez Verra. « Il y en a beaucoup qui sont aux premiers stades de développement, dans la plupart des régions du monde. »

Les nombreuses fonctions et avantages du carbone bleu

Le carbone bleu fait référence aux zones humides côtières, aux mangroves et aux herbiers de marais intertidaux qui contiennent de riches réserves de carbone – sensiblement plus que les forêts terrestres – et existent sur tous les continents, à l’exception de l’Antarctique. Alors que certains scientifiques débattent du mérite d’inclure des animaux vivants comme les baleines et autres poissons dans leur définition du carbone bleu, The Nature Conservancy et d’autres organisations se concentrent sur les entités qui restent dans la juridiction d’un pays, où une politique peut être élaborée pour les protéger et les restaurer.

Entre 80 et 90 pour cent du carbone de ces écosystèmes se trouve dans le sol, tandis que les réserves de biomasse au-dessus du sol peuvent différer considérablement entre les mangroves et d’autres systèmes comme les marais salants. Ces réserves sont si riches parce qu’en plus de la biomasse de l’écosystème lui-même, le carbone afflue dans ces zones à partir de l’océan et des sources d’eau douce à proximité.

« [Il] s’accumule également verticalement, ce qui signifie que c’est une sorte de carbone sur carbone sur carbone », explique Emily Landis, responsable de la stratégie des zones humides côtières à The Nature Conservancy. “Ils sont donc en quelque sorte un puits de carbone continu pour cette raison, ce qui est différent de beaucoup d’autres systèmes.”

Les sols des zones humides peuvent également émettre du méthane et parfois du protoxyde d’azote, ce qui doit être pris en compte lors de la mesure des stocks de carbone. Mais cela est également atténué par la salinité de l’écosystème, et le stockage global est beaucoup plus important que ces sous-produits.

Ils servent également de tampon côtier, protégeant contre les tempêtes et les inondations, une fonction de plus en plus importante à mesure que le changement climatique rend ces événements plus extrêmes . Après que l’ouragan catastrophique de catégorie 5 Dorian a frappé les Bahamas en 2019, par exemple, l’eau s’est retirée des zones avec des forêts de mangroves environ une semaine plus tôt que des zones sans mangroves.

« Si vous comparez le coût de récupération de certaines de ces catastrophes naturelles par rapport au coût de restauration de quelque chose qui se maintiendra au fil du temps, le rapport coût-bénéfice est très clair », déclare Jennifer Howard, directrice principale du programme de carbone bleu à Conservation International. “Il suffit d’avoir un point de vue plus long.”

Conservation côtière et perte

Au-delà de leurs pouvoirs de séquestration du carbone, les écosystèmes côtiers fournissent des services essentiels aux communautés qui vivent sur leurs rives. Des millions de personnes gagnent leur vie dans les mangroves et autres écosystèmes de carbone bleu, pêchant et récoltant dans ces zones très diversifiées sur le plan biologique. De nombreux poissons pêchés au large passent au moins une partie de leur cycle de vie dans l’écosystème des marées, affectant l’ensemble de la chaîne alimentaire.

Lorsque les humains détruisent les écosystèmes côtiers, des centaines d’années de carbone stocké sont libérées sous forme d’émissions, aggravant les émissions de gaz à effet de serre à l’échelle mondiale. Les écosystèmes de mangrove sont actuellement en train de disparaître à des taux estimés d’environ 0,6 pour cent par an, en baisse par rapport aux taux de perte antérieurs d’environ 1 à 2 pour cent par an.

Cependant, les taux de perte actuels sont probablement plus faibles parce que la plupart des principales mangroves du monde ont été sacrifiées au développement. Maintenant, seuls des écosystèmes plus éloignés restent, plutôt qu’un succès particulier des efforts de conservation, selon Landis. On estime que les écosystèmes d’herbiers marins et de marais côtiers ont un taux de perte d’environ 1%, bien que cela repose sur des données gouvernementales autodéclarées plutôt que sur des images satellites plus objectives.

Cette perte est principalement due au développement côtier des propriétés en bord de mer : environ 40 pour cent de la population mondiale vit sur la côte. La destruction des mangroves pour les étangs d’aquaculture de crevettes et de chanos (et récemment de riz et d’huile de palme) est également courante, principalement en Asie du Sud-Est. Les herbiers sont également menacés par les polluants et les espèces envahissantes. On estime que la maladie débilitante, un agent pathogène, a tué 90 pour cent des zostères marines de l’océan Atlantique dans les années 1930, et bien que l’espèce ait connu un rétablissement modéré, ces systèmes font face à des menaces continues.

Au-delà des coupes à blanc et des destructions directes, l’hydrologie de ces systèmes peut être dégradée par le développement des infrastructures, parfois loin des mangroves elles-mêmes. Par exemple, une route construite à l’intérieur des terres peut couper de façon inattendue le flux d’eau douce vers la côte et déséquilibrer les niveaux de salinité, déstabilisant ainsi tout le système. Cuba a ainsi perdu toutes ses mangroves sur une côte de l’île, dit Landis.

Obtenir l’adhésion au carbone bleu

Pour lutter contre ces menaces, des organisations au niveau local, national et international entreprennent des projets de conservation et de restauration des côtes. Et chaque niveau d’engagement est essentiel.

« Vous avez besoin que la communauté reconnaisse la valeur de son système de mangrove, qu’elle fasse pression pour sa conservation », explique Landis. « Ensuite, vous avez besoin que le gouvernement local comprenne la valeur, vous avez besoin de l’État ou du pays pour comprendre la valeur. Et vous avez besoin de la pression de la [communauté] mondiale, donc cela doit vraiment être descendant et ascendant en même temps, sinon cela ne fonctionnera pas.

Pour les gouvernements, ces programmes peuvent signifier respecter les engagements en matière d’atténuation du changement climatique et de diversité biologique, ainsi que de tirer des avantages économiques de la vente de compensations de carbone. Howard dit que Conservation International constate une énorme demande de la part des gouvernements du monde entier qui souhaitent en savoir plus sur le carbone bleu, une formation pour mesurer et surveiller leurs stocks, et acheter ou développer des crédits de carbone.

« Il y a une quantité énorme de projets en cours avec beaucoup d’élan derrière eux », dit Howard. “Je pense que nous ne voyons vraiment que le début de cette vague de carbone bleu.”

Mais pour les communautés locales, différentes incitations doivent être envisagées. Dans les zones qui pourraient avoir une forêt tropicale intérieure protégée par le gouvernement et des zones marines protégées sur l’océan, de petites zones côtières peuvent être les seuls endroits restants pour la pêche, les travaux agricoles ou même simplement la vie.

« Vous leur dites:« Non, non, non, vous ne pouvez pas démolir quoi que ce soit sur votre littoral où vous vivez », dit Landis. « Ils ont des enfants à nourrir, ils ont des choses dont ils ont juste besoin comme droits fondamentaux. Et donc vous devez penser à, comment pouvez-vous les aider? Et comment pouvez-vous utiliser les mangroves pour les aider ? Comment pouvez-vous leur trouver les moyens de subsistance les plus durables ? La pandémie a montré que vous ne pouvez pas simplement dire « écotourisme » et espérer que tout va bien. »

C’est pourquoi l’adhésion de la communauté est essentielle à la réussite de ces projets. Développées en collaboration par un certain nombre d’organisations à but non lucratif, les normes Climat, Communauté et Biodiversité (CCB) qui fournissent des garanties pour la sensibilisation et la contribution des communautés locales sont un mécanisme pour garantir que les projets de gestion des terres obtiennent le consentement et respectent les droits de la communauté, mais ils ne sont pas obligatoires à tous les niveaux .

Une autre clé du succès des projets de conservation et de restauration est d’utiliser les bonnes méthodes et d’assurer la durabilité à long terme : s’assurer que les écosystèmes existent toujours physiquement et que les besoins de l’ensemble des communautés qui les entourent sont satisfaits.

Restaurer les mangroves perdues est plus compliqué que de remettre à quelqu’un un sac de graines et de lui dire d’aller les répandre sur une plage. Près de 80 pour cent des projets de restauration des mangroves échouent, souvent parce que de mauvaises méthodologies sont employées, dit Landis. Un mélange de restauration naturelle et de plantation est essentiel pour faire repousser la flore perdue. Le financement du carbone, comme les VCU, peut garantir que les sites de restauration peuvent être financés pendant au moins les 30 prochaines années, le calendrier prévu de nombreux marchés volontaires du carbone selon Landis.

Développer le marché du carbone bleu

Le marché du carbone est toujours en cours de développement, tant aux États-Unis qu’à l’international. Le système de chaque pays devra équilibrer les priorités du gouvernement, les initiatives telles que les taxes sur le carbone qui sont déjà en place et les engagements des ambassades envers des accords tels que les accords de Paris sur le climat.

La façon dont les avantages économiques des crédits sont distribués à la communauté diffère également au cas par cas. Les chefs de projet pourraient choisir d’utiliser cet argent pour financer des activités de lutte contre la déforestation et la dégradation de l’habitat, ou ces revenus pourraient être directement réinvestis dans les communautés locales.

« C’est une grosse pièce de puzzle, ou un problème de mots compliqué de la classe de mathématiques », dit Howard. « Nous devons vraiment comprendre toutes les pièces en mouvement et toutes les priorités de toutes les différentes parties prenantes, et trouver le meilleur moyen de tout reconstituer, de manière à ce que l’objectif final demeure la conservation et la restauration des systèmes et la stimulation des investissements dans ces activités qui conservent et restaurent ces systèmes.

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