Le plus gros animal à avoir jamais volé était un reptile avec un cou de girafe

Les ptérosaures azhdarchidés sont également les plus grands vertébrés jamais volants.

Des lézards volants avec des cous de girafe et des ailes atteignant près de 40 pieds régnaient autrefois sur le ciel tandis que les dinosaures erraient en dessous. Ces bêtes impressionnantes bien que bizarres, les ptérosaures azhdarchidés, ont vécu de la période du Trias supérieur jusqu’à la fin du Crétacé, et sont les plus grands vertébrés connus à avoir jamais pris leur envol.

Les scientifiques se sont longtemps demandé comment ces anciens lézards pouvaient soutenir leur tête – leurs os, comme ceux de la plupart des oiseaux, sont assez légers et fragiles. Surtout s’ils portaient des proies dans leur bouche, le poids du crâne serait assez difficile à supporter avec un cou aussi long et fin. Mais une nouvelle recherche publiée cette semaine montre que ces animaux avaient une structure osseuse unique : leurs vertèbres avaient de fines entretoises qui s’étendaient d’un tube neural central à la paroi de la vertèbre, semblable aux rayons d’un vélo. L’effet est une structure de support en forme d’hélice.

“Cela ne ressemble à rien de vu auparavant dans une vertèbre d’un animal”, a déclaré le paléobiologiste et co-auteur David Martill dans un communiqué . “Cette structure… a résolu de nombreuses préoccupations concernant la biomécanique de la façon dont ces créatures étaient capables de supporter des têtes massives – plus de 1,5 mètre – sur des cous plus longs que la girafe moderne, tout en conservant la capacité de vol motorisé.”

Martill et son équipe ont fait cette découverte en examinant des fossiles de ptérosaures azhdarchidés du site de Kem Kem au Maroc, une région riche en fossiles et l’un des seuls endroits où l’on peut trouver des spécimens d’Azhdarchidés relativement intacts. Ils ont placé des vertèbres de ptérosaure à l’aide d’un scanner et ont été étonnés par les structures qu’ils ont trouvées à l’intérieur.

Avec l’aide d’ingénieurs biomécaniques, ils ont ensuite évalué à quel point les structures en forme de rayons étaient utiles pour soulager la tension du cou des reptiles volants. Leurs analyses ont révélé que seulement 50 de ces entretoises (avec des archives fossiles limitées, il est difficile de savoir exactement combien chaque créature en avait) augmentaient leur capacité de charge de 90 pour cent, ce qui explique comment ces anciens lézards pouvaient être des volants si puissants et des prédateurs féroces. sans se casser le cou.

La force du cou aurait également pu être importante pour ces ptérosaures pour le «coup de cou», un type de rituel axé sur la rivalité entre les mâles auquel les girafes se livrent aujourd’hui.

Connaître la structure de ces vertèbres aidera les scientifiques à mieux comprendre les ptérosaures azhdarchidés, de la façon dont ils se déplaçaient aux proies qu’ils auraient pu attraper et à quelle taille ils auraient vraiment pu devenir.

Quoi qu’il en soit, la structure inédite des vertèbres du cou est une véritable découverte, a déclaré Martill, et montre comment “l’évolution a façonné ces créatures en des volants impressionnants et incroyablement efficaces”.

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