Le premier essaim de moustiques génétiquement modifiés est sur le point de frapper les États-Unis

On s’attend à ce que les insectes élevés en laboratoire transmettent un gène qui tue les femelles transmettant la maladie, mais certains experts sont dubitatifs.

Ce printemps, la société de biotechnologie Oxitec prévoit de relâcher des moustiques génétiquement modifiés (GM) dans les Florida Keys. Oxitec affirme que sa technologie luttera contre la dengue, une maladie potentiellement mortelle, et d’autres virus transmis par les moustiques, tels que Zika, principalement transmis par le moustique Aedes aegypti .

Alors qu’il y a eu plus de 7 300 cas de dengue signalés aux États-Unis entre 2010 et 2020, une majorité sont contractés en Asie et dans les Caraïbes, selon les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis . En Floride, cependant, il y a eu 41 cas liés aux voyages en 2020 , contre 71 cas qui ont été transmis localement.

Les moustiques indigènes de Floride sont de plus en plus résistants à la forme de contrôle la plus courante – les insecticides – et les scientifiques disent qu’ils ont besoin de nouvelles et meilleures techniques pour contrôler les insectes et les maladies qu’ils véhiculent. « Nous n’avons pas d’autres outils. Les moustiquaires ne fonctionnent pas. Des vaccins sont en cours de développement mais doivent être pleinement efficaces », déclare Michael Bonsall , biologiste mathématique à l’Université d’Oxford, qui n’est pas affilié à Oxitec mais a collaboré avec l’entreprise dans le passé, et qui a travaillé avec l’Organisation mondiale de la santé pour produire un cadre de test des moustiques GM.

Bonsall et d’autres scientifiques pensent qu’une combinaison d’approches est essentielle pour réduire le fardeau des maladies et que, peut-être, de nouvelles idées comme les moustiques GM devraient être ajoutées au mélange. Les moustiques d’Oxitec, par exemple, sont génétiquement modifiés pour transmettre ce que la société appelle des gènes « auto-limitatifs » à leur progéniture ; lorsque les mâles GM relâchés se reproduisent avec des moustiques femelles sauvages, la génération résultante ne survit pas jusqu’à l’âge adulte, ce qui réduit la population globale.

Mais Oxitec propose de lâcher expérimentalement des moustiques génétiquement modifiés dans les Keys depuis 2011, et le plan suscite depuis longtemps des soupçons parmi les habitants et un débat parmi les scientifiques. Certains habitants disent qu’ils craignent d’être des cobayes . Les critiques se disent préoccupés par les effets possibles des moustiques génétiquement modifiés sur la santé humaine et l’environnement. En 2012, la Key West City Commission s’est opposée au plan d’Oxitec ; lors d’un référendum non contraignant quatre ans plus tard, les habitants de Key Haven, où les moustiques auraient été relâchés, l’ont rejeté , tandis que les habitants du comté environnant ont voté en faveur de la libération. La décision étant laissée au district de contrôle des moustiques de Florida Keys, les responsables ont approuvé le procès à mener ailleurs dans les Keys.

La société a demandé à nouveau l’autorisation de publier une nouvelle version des moustiques, appelée OX5034, dans les Keys . En mai, l’EPA a accordé un permis d’utilisation expérimentale de deux ans , que l’agence peut annuler à tout moment. L’approbation de l’État et de la localité a rapidement suivi, donnant enfin le feu vert au projet.

Les moustiques OX5034 d’Oxitec sont les premiers moustiques GM approuvés pour être relâchés aux États-Unis. La société a déjà mené un essai avec les moustiques OX5034 au Brésil et a publié plus d’un milliard d’une version précédente, appelée OX513A, là-bas et dans d’autres endroits au fil des ans, y compris les îles Caïmans. L’entreprise se dit confiante dans l’efficacité et la sécurité de la technologie.

Mais certains scientifiques veulent faire une pause dans l’essai d’Oxitec en Floride, pour trouver ce qu’ils disent être un processus plus juste pour décider de relâcher les moustiques. D’autres veulent voir une preuve plus claire que cette technologie est même nécessaire, affirmant que l’entreprise n’a publié que ses données les plus positives avec le public et a conservé d’autres données clés, notamment si les moustiques freinent la transmission de la maladie, privées. Et si la sortie se lance réellement comme prévu, certains résidents de Keys disent qu’ils visent à interférer.

Les critiques disent également qu’Oxitec n’a pas réussi à s’engager avec les communautés locales en Floride et à obtenir leur consentement pour relâcher les moustiques. «Ce qui est le plus bouleversant, c’est que ceux-là mêmes qui vont être le plus touchés, à la fois par les avantages ou les risques d’une telle décision, ont comme la plus petite voix dans la façon dont ces choix sont faits. Je pense que c’est un très gros problème », déclare Natalie Kofler, biologiste moléculaire et bioéthicienne qui a fondé Editing Nature, une plateforme qui préconise « des processus décisionnels inclusifs pour orienter » l’utilisation de la technologie génétique. « Si Oxitec ne le fait pas correctement », ajoute-t-elle, « nous pourrions avoir un impact énorme sur le report de l’utilisation d’autres technologies bénéfiques comme celle-ci à l’avenir. »

Les moustiques OX5034 d’Oxitec sont programmés pour lutter contre la transmission des maladies transmises par les moustiques en supprimant les populations locales d’ Aedes aegypti . Oxitec, qui appartient aux États-Unis et est basé au Royaume-Uni, décrit ses moustiques comme “amicaux” car ils ne libèrent que des mâles qui, contrairement aux femelles, ne piquent pas les humains et ne transmettent pas de maladie.

Dans le laboratoire d’Oxitec au Royaume-Uni, l’entreprise a modifié génétiquement les moustiques, en donnant aux insectes le gène « auto-limitatif » qui rend les femelles dépendantes de l’antibiotique tétracycline. Sans le médicament, ils mourront. Les œufs de ces moustiques génétiquement modifiés, qui feront éclore des insectes mâles et femelles, seront expédiés aux Keys. Les moustiques ont besoin d’eau pour passer d’un œuf à un adulte; lorsque l’équipe d’Oxitec ajoutera de l’eau aux boîtes dans lesquelles les moustiques seront déployés, les mâles et les femelles GM écloront. En l’absence de tétracycline dans la boîte, les femelles GM devraient mourir aux premiers stades larvaires.

Les moustiques mâles survivront et porteront le gène. Lorsqu’ils quitteront les boîtes, les insectes s’envoleront, hypothétiquement, pour s’accoupler avec des femelles sauvages afin de transmettre le gène à la prochaine génération sauvage, selon Nathan Rose, responsable des affaires réglementaires chez Oxitec. Kevin Gorman, directeur du développement de l’entreprise, affirme que la population locale de moustiques femelles sera de plus en plus réduite, ce qui réduira également le nombre de moustiques mâles sauvages dans les zones de traitement.

Gorman a souligné à Undark que l’EPA et d’autres régulateurs n’ont trouvé aucun risque à utiliser la tétracycline pour élever leurs moustiques génétiquement modifiés. Mais certains scientifiques pensent que la présence de cet antibiotique dans l’environnement présente un risque. Selon Jennifer Kuzma, cofondatrice et codirectrice du Genetic Engineering and Society Center de la North Carolina State University, la tétracycline se trouve couramment dans les eaux usées et est également utilisée en Floride pour prévenir les maladies bactériennes en agriculture, en particulier dans les plantations d’agrumes.. L’utilisation de l’antibiotique à ces fins peut signifier qu’il restera dans l’environnement, en particulier dans l’eau où se reproduisent les moustiques, ce qui pourrait permettre aux moustiques femelles d’Oxitec de survivre. Bien que la société ne prévoie pas de relâcher les moustiques à proximité des zones où l’antibiotique est utilisé, Kuzma affirme que l’évaluation des risques de l’EPA n’incluait pas de test d’eau stagnante pour la tétracycline – quelque chose, ajoute-t-elle, “aurait été assez facile à faire pour de bon vérifications nécessaires.”

Les sceptiques des moustiques GM d’Oxitec comprennent des résidents locaux, des médecins, des scientifiques et des militants écologistes. Beaucoup de ces opposants disent qu’ils ne sont pas anti-OGM, mais ne sont pas d’accord avec la façon dont le processus d’approbation a été géré. Un groupe a même tenu une liste de ce qu’il considère comme des actes répréhensibles d’Oxitec depuis le début des versions expérimentales. La liste comprend le manque de surveillance des maladies d’Oxitec dans les pays où il a libéré des moustiques ; le prix inconnu de sa technologie ; et compl a ints que la société a surestimé le succès de certains de ses essais.

« Je ne peux pas faire confiance à cette entreprise. Je ne peux pas faire confiance à cette technologie », déclare Mara Daly, une habitante de Key Largo qui dit qu’elle suit les plans d’Oxitec depuis neuf ans.

« Ce n’est pas un pesticide traditionnel », ajoute-t-elle. « Ce n’est pas un produit chimique que vous pouvez tracer. C’est quelque chose de complètement différent, une nouvelle technologie émergente et nous avons besoin d’une meilleure réglementation. »

Phil Goodman, président du Florida Keys Mosquito Control District (FKMCD), une commission élue de manière indépendante chargée de la lutte contre les moustiques dans le comté de Monroe, affirme que beaucoup de ceux qui discréditent les preuves d’Oxitec ne comprennent pas la technologie. « Ils sont alarmistes », dit-il.

“Ils ont très peu de crédibilité ici dans les Florida Keys en ce qui me concerne”, ajoute-t-il.

Mais des gens comme Daly et Barry Wray, directeur exécutif de la Florida Keys Environmental Coalition , ne sont pas d’accord. «Nous voulons savoir que c’est sûr», explique Wray, qui note que son groupe soutient plus généralement la technologie GM. « Nous n’avons pas d’autre écosystème des Florida Keys. Nous n’avons pas d’autre communauté des Florida Keys. Nous avons celui-ci.
Daly, Wray et d’autres soulignent ce qu’ils perçoivent comme un manque de respect du FKMCD pour l’opinion publique. Ils soutiennent que la communauté n’a pas eu la possibilité de consentir avant l’approbation de l’EPA. Il y a eu un forum public de 30 jours en septembre 2019 sur l’application technologique d’Oxitec, avec 31 174 commentaires opposés à la publication et 56 en faveur. Une déclaration envoyée par courrier électronique à Undark par Melissa Sullivan, une porte-parole de l’EPA, a noté que l’agence avait pris en compte ces commentaires lors de l’examen, mais les critiques pensent que cela s’est produit trop rapidement pour être réellement utile.
En juin, Kofler et Kuzma ont écrit un article d’opinion dans le Boston Globe sur l’approbation de l’EPA, critiquant le système de réglementation de l’agence et appelant à un meilleur processus d’évaluation des nouvelles biotechnologies. Les chercheurs se sont dits préoccupés par le fait que “l’EPA n’a pas convoqué de groupe consultatif scientifique externe indépendant pour examiner” les affirmations d’Oxitec concernant sa stratégie contre les moustiques et que l’agence n’a rendu publique son évaluation des risques qu’après avoir approuvé la technologie. Le « public américain », ont écrit Kofler et Kuzma, « doit être assuré que ces décisions sont prises sans conflits d’intérêts ». La déclaration de Sullivan de l’EPA a noté que l’agence “a mené une évaluation approfondie des risques basée sur les meilleures données scientifiques disponibles”.
Certains critiques voulaient également qu’il y ait plus d’engagement du public. Kofler et Kuzma disent qu’ils ont proposé de fournir leur expertise, ainsi que d’autres experts extérieurs, au district de contrôle des moustiques pour permettre plus de discussion sur les moustiques GM avec la communauté Keys. Mais Kofler dit que le district n’a pas été réactif. Oxitec a lui-même lancé des webinaires sur son nouveau produit , mais pas avant l’approbation de l’EPA. “Nous voici, comme dans la dernière heure, à avoir ces conversations qui devaient avoir lieu il y a un an”, explique Kofler.

Sans la confiance et l’enthousiasme du public, peu importe que la technique des moustiques d’Oxitec fonctionne, déclare Guy Reeves, chercheur en génétique à l’Institut Max Planck de biologie évolutive en Allemagne, qui souligne qu’il ne pense pas que l’approche de l’entreprise soit dangereuse. « Si la population des Florida Keys devient si sensibilisée à ce problème – qu’elle ne peut plus coopérer les unes avec les autres – c’est bon pour les moustiques, pas bon pour les gens », ajoute-t-il.

Sur la base de leur première OX513A de moustiques génération, Oxitec dit qu’il a montré que l’approche réduit une population de moustiques ciblée dans les essais dans les deux B Razi l et les îles Caïman . Mais rien ne prouve que cette nouvelle libération de moustiques OX5034 en vaudra la peine pour la suppression des moustiques, dit Reeves. Oxitec n’a pas non plus expliqué comment son nouveau moustique lutterait directement contre les maladies humaines , telles que la dengue. La réduction de la transmission et du fardeau de la maladie devrait être une mesure de l’efficacité de cette technologie, déclare Kofler.

Selon Gorman, des données indépendantes sur la suppression des maladies n’ont été collectées que par les municipalités du Brésil, car c’est là que la plupart des essais de l’entreprise ont été publiés à plus grande échelle. Ces municipalités ont montré que les moustiques Oxitec ont réduit les cas de dengue dans les zones de lâcher, dit Gorman. Pour qu’Oxitec puisse collecter des données supplémentaires, ajoute-t-il, l’entreprise doit publier et tester de vastes zones sur des périodes prolongées. Gorman maintient que l’entreprise n’est pas tenue de rapporter des études formelles d’impact sur la santé.

Reeves ajoute qu’Oxitec n’a pas non plus expliqué quelles ressources sont nécessaires pour maintenir ce produit, combien de temps cela pourrait prendre pour être efficace ou le coût. Interrogé sur le coût du projet Florida Keys, Oxitec a répondu à Undark par e-mail : « Oxitec est une société pré-commerciale et à but lucratif. Nous ne profiterons pas de ce projet pilote en Floride. Nous le payons nous-mêmes. »

Oxitec a libéré plus d’un milliard de ses moustiques OX513A au cours des 10 dernières années. Selon des scientifiques indépendants, certaines de ces expériences ne se sont pas bien passées.

Par exemple, des chercheurs de l’Université de Yale et des collaborateurs du Brésil ont analysé la version 2015 d’OX513A d’Oxitec au Brésil. Les scientifiques ont confirmé que certains descendants des moustiques génétiquement modifiés – qui étaient censés mourir et ne pas transmettre de nouveaux gènes à la population sauvage – ont survécu jusqu’à l’âge adulte et se sont accouplés avec leurs homologues indigènes. Entre 10 et 60% des moustiques indigènes contenaient des gènes d’Oxitec, selon l’étude de Yale, publiée dans Nature en 2019 . Les auteurs de l’article ont conclu qu’ils ne connaissaient pas les impacts de ces moustiques mixtes sur le contrôle ou la transmission des maladies, mais ont ajouté que leurs résultats soulignent l’importance de surveiller la génétique des insectes.

Oxitec n’était pas d’accord avec les résultats et a répondu sur le site Web de la revue . Oxitec a déclaré à Gizmodo que l’étude de Yale comprend “de nombreuses allégations et déclarations fausses, spéculatives et non fondées sur la technologie anti-moustiques d’Oxitec”. Et lorsque Kofler et trois autres scientifiques ont écrit sur l’essai d’Oxitec au Brésil dans The Conversation, Oxitec a insisté pour que l’article soit rétracté, dit Kofler.

Pour cette sortie à venir, certains habitants de Key Largo sont prêts à agir sur leur colère. Daly, par exemple, dit que si les moustiques sont déployés dans son quartier, elle essaiera de mettre de l’insecticide dans n’importe quelle boîte qu’elle trouvera ou de l’envoyer à un expert pour qu’il le teste, même si cela signifie avoir des ennuis avec les autorités fédérales. « J’ai déjà mon agent d’arrestation et elle a dit qu’elle allait nettoyer ses menottes pour moi », dit-elle. “Je m’en fiche.”

Idéalement, dit Daly, il ne faudra pas en arriver là. Elle et d’autres habitants espèrent arrêter Oxitec avant que les derniers moustiques ne soient livrés. Daly dit qu’elle a été occupée à organiser des manifestations – comme celle qui s’est produite récemment à Key Largo – et à distribuer des panneaux de signalisation aux résidents qui ne veulent pas que leur propriété soit utilisée dans le procès. « Les habitants sont énervés. J’ai donc été occupé à faire en sorte que la presse couvre l’opposition locale », a écrit Daly dans un e-mail à Undark .

“Le premier insecte ou animal volant qui peut réellement utiliser notre sang humain pour un essai de friggin pour un produit à venir sur le marché sans mon consentement”, a déclaré Daly.

« C’est mon sang », ajoute-t-elle. « C’est le sang de mon fils. C’est le sang de mon chien.

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