Les activités humaines rendent les sources d’eau douce plus salées

Le sel est poussé dans de nouveaux endroits, et il pourrait y avoir des conséquences pour notre santé et l’environnement.

Alors que le printemps dans l’hémisphère nord bat son plein, les routes verglacées nous échappent rapidement au profit du soleil et de la chaleur. Mais le déluge de sel que nous déversons sur nos routes chaque année – près de 20 millions de tonnes – peut avoir de grandes conséquences sur l’environnement, comme l’examine un nouvel article de synthèse .

Les concentrations de sel augmentent considérablement dans les ruisseaux, les rivières, les lacs et d’autres sources d’eau douce à travers le monde, selon les auteurs, un processus connu sous le nom de salinisation de l’eau douce. L’eau devient moins fraîche qu’elle ne l’était il y a un siècle, avec un vaste éventail de causes et d’implications inquiétantes que les chercheurs ont surnommées le syndrome de salinisation de l’eau douce.

« Nous sommes des créatures salées », déclare Sujay Kaushal, auteur principal et professeur de géologie à l’Université du Maryland. Les sels de voirie sont un facteur majeur, mais il y en a d’autres aussi. Le changement climatique, le ruissellement des mines, les usines de traitement des eaux usées et la détérioration des infrastructures peuvent également pousser les sels vers de nouveaux endroits. « Nous excrétons des sels, nous vivons dans des environnements faits de minéraux qui peuvent se dissoudre et libérer des sels, nous appliquons des engrais pour faire pousser des cultures qui contiennent du sel », dit-il. « Notre société est inextricablement liée au sel.

Alors, à quoi sert toute cette salinité ? Dans un exemple, comme l’a récemment rapporté Popular Science , l’empiétement de l’eau salée a touché des arbres côtiers qui ne sont pas adaptés aux conditions salées, créant des « forêts fantômes » ou de vastes zones remplies d’arbres morts. Un afflux de sel, qui peut signifier vos ingrédients de sel de table courants, comme le sodium et le chlorure, ainsi que des ions comme le calcium, le magnésium et le bromure, peut modifier l’équilibre des charges positives et négatives entre le sol et l’eau, forçant les métaux et les substances qui émettent des radiations hors du sol et dans l’eau.

Ces substances peuvent affecter la qualité de notre eau potable, entre autres. Un exemple marquant s’est produit à Flint, dans le Michigan , où, après que les autorités eurent modifié l’approvisionnement en eau de la ville et ne l’aient pas protégé de la corrosion , du plomb s’est infiltré dans l’eau potable de la ville. Les chercheurs disent que la surutilisation des sels de voirie a probablement contribué à des niveaux plus élevés de chlorure corrosif dans l’approvisionnement en eau.

“Lorsque nous salinons nos écosystèmes d’eau douce, il ne s’agit pas seulement du sel, il s’agit de tout ce que le sel affecte”, explique Bill Hintz, écologiste à l’Université de Tolède qui n’a pas participé à l’article.

“Kaushal et ses co-auteurs montrent que le syndrome de salinisation de l’eau douce (FSS) est répandu et s’aggrave”, a écrit Emma Moffett, chercheuse postdoctorale à l’UC Irvine qui n’était pas impliquée dans l’article, dans un e-mail à Popular Science. Les métaux et autres substances libérées du sol, dit Moffett, « peuvent être amplifiés dans les chaînes alimentaires ». Cela peut entraîner des changements dans la composition des espèces à mesure que des créatures plus tolérantes au sel prennent le relais.

Kaushal et ses coauteurs affirment que des réglementations plus strictes sont nécessaires pour protéger les approvisionnements en eau de la salinisation. « Ce problème a des conséquences bien plus graves que nous ne le pensions », dit-il. “Cela touche beaucoup de choses qui affectent notre vie quotidienne, comme notre eau, notre production alimentaire, voire notre production d’énergie.”

Et c’est un problème auquel nous devons faire face maintenant, dit Hintz. Comme cet article et d’autres l’ont démontré, « une fois que certains de ces sels et produits chimiques sont dans la colonne d’eau, il est vraiment difficile de les éliminer ».

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