Les animaux du zoo reçoivent des vaccins COVID spécialement conçus pour eux

Le vaccin, fabriqué par Zoetis, s’appuie sur des décennies de recherche sur un vaccin contre le coronavirus animal

La semaine dernière, des gorilles et des orangs-outans du zoo d’Audubon de la Nouvelle-Orléans se sont installés jusqu’à une clôture dans leur enclos pour recevoir leurs premières doses d’un vaccin COVID-19 pour les animaux.

Audubon est l’un des quelque 80 zoos aux États-Unis qui ont demandé des doses expérimentales du vaccin, explique Mahesh Kumar, responsable de la recherche sur les vaccins pour Zoetis, qui fabrique le vaccin animal. En Louisiane, l’un des premiers vaccins COVID pour les animaux est allé à Mike le tigre, la mascotte de la Louisiana State University, qui a été vacciné en août . Le week-end dernier, le zoo national de Washington, DC a commencé à vacciner ses primates.

Tout au long de la pandémie, les zoos ont été des sites d’épidémies de COVID – lors de la première vague de New York au printemps dernier , quatre tigres malais et trois lions d’Afrique ont été testés positifs pour COVID au zoo du Bronx de la ville. Il y a également eu des épidémies chez les primates et les mustélidés – membres de la famille des belettes, comme les loutres et les furets – sont connus pour être sensibles. La plupart des animaux se sont rétablis, bien qu’au cours de la semaine dernière, un léopard des neiges du Dakota du Nord et un lion d’Hawaï soient tous deux morts de COVID.

Bob MacLean, le vétérinaire principal d’Audubon, dit qu’ils n’ont eu aucun cas de COVID documenté au zoo. Mais à travers le pays, les animaux de zoo ont vécu sous bon nombre des mêmes précautions COVID que le reste d’entre nous, impliquant souvent une distanciation sociale et des visiteurs restreints.

L’administration de vaccins aux animaux de zoo est un peu différente de l’administration de vaccins aux humains. Tout d’abord, les gardiens de zoo convainquent l’animal de s’appuyer contre une barrière grillagée. Pour les gorilles et autres primates, c’est un peu comme s’appuyer contre un mur. Les chats et les mustélidés peuvent devoir s’asseoir sur une bûche soigneusement placée. Une fois qu’ils sont à l’aise là-bas, les gardiens commencent à les désensibiliser au poke, leur donnant des friandises pendant qu’ils les tapotent d’abord avec un bâton de popsicle, puis une aiguille émoussée et enfin une injection.

À partir de là, le processus ressemble beaucoup aux vaccins humains : deux injections, à 21 jours d’intervalle. Le zoo va vacciner 10 primates pour commencer, et prévoit de suivre avec 60 doses supplémentaires pour les grands félins et les mustélidés. C’est le plan de la plupart des zoos à l’échelle nationale. Et bien qu’il ne soit pas inhabituel de faire des injections de routine aux animaux, MacLean dit que le zoo n’a pas mené de campagne de vaccination de masse similaire depuis que le virus du Nil occidental, une maladie transmise par les moustiques, a commencé à se propager au début des années 2000.

Jusqu’à présent, le zoo d’Audubon n’a constaté aucun effet secondaire, dit MacLean, sauf que “les gardiens pensent que les gorilles peuvent avoir des douleurs aux bras”.

Attendez, nous avons déjà un vaccin animal ?

Les vaccins COVID pour les humains ont été développés en un temps record, dépassant bon nombre des prédictions les plus optimistes du début de la pandémie. Il peut donc sembler surprenant qu’une société pharmaceutique ait commercialisé un vaccin animal à peu près au même rythme.

Mais cela ne devrait pas: les vaccins contre les coronavirus animaux existent depuis les années 1950, explique Linda Saif, virologue à l’Ohio State University, qui a étudié et développé des vaccins contre les coronavirus pendant des décennies.

Les porcs, les vaches, les poulets et même les chats et les chiens sont sensibles aux autres coronavirus, parfois avec des conséquences dévastatrices. Un coronavirus de poulet peut affecter le système reproducteur des poules, les obligeant à arrêter de pondre. Un autre affecte les bovins, entraînant tout, de la diarrhée chez les veaux aux infections respiratoires chez les bovins en parc d’engraissement. Et au début des années 2000, une souche virulente d’un coronavirus porcin a balayé les États-Unis, tuant des millions de porcelets .

Les premiers vaccins contre le coronavirus de poulet ont été développés dès les années 1950, dit Saif, bien que la technologie ait évolué depuis. « Le problème majeur, ce sont les variantes », dit-elle. Toutes les quelques années, ils doivent créer de nouveaux vaccins.

Même si des vaccins existent pour une gamme de coronavirus animaux, « ils sont très spécifiques », explique Kumar. « Chaque coronavirus doit être protégé par son propre vaccin. »

Mais la technologie existante a donné à Zoetis un bon départ. Leur vaccin COVID-19 utilise des protéines de pointe purifiées du SRAS-CoV-2, appelées S-Trimers, pour provoquer une réponse immunitaire. C’est la même technologie sous-jacente que les autres vaccins contre les coronavirus animaux. (C’est également similaire au vaccin Novavax pour les humains.) “Nous savons que si vous prenez ce petit élément clé et en faites un vaccin”, dit Kumar, “cela fonctionnera pour ce coronavirus spécifique.”

Zoetis a initialement commencé à rechercher le vaccin COVID chez les chats et les chiens en 2020, après que deux chiens ont attrapé le coronavirus de leurs propriétaires à Hong Kong. Mais, dit Kumar, l’USDA, qui autorise les vaccins vétérinaires, a déclaré que le risque pour les animaux de compagnie était trop faible pour soutenir une licence, alors la société a mis le médicament en attente.

Mais ensuite est venue la nouvelle que les visons, qui sont élevés pour la fourrure, pourraient être infectés et, dans certains cas, pourraient transmettre le COVID-19 à l’homme. Maintenant, Zoetis teste le vaccin chez les visons afin d’obtenir une licence provisoire de l’USDA, à peu près équivalente à une autorisation d’utilisation d’urgence pour les animaux.

L’objectif final est toujours d’avoir le vaccin à portée de main pour les chats et les chiens, mais Kumar dit que le zoo de San Diego a entendu parler de l’essai après que ses gorilles aient eu une épidémie, probablement via un gardien de zoo infecté. « Ils sont venus nous voir et nous ont dit : écoutez, nous avons des problèmes chez les primates. Nous leur avons envoyé un vaccin que nous avions développé, et ils ont fait passer le mot, et nous avons été bombardés de demandes. »

À l’heure actuelle, le vaccin est administré en tant que traitement expérimental avant le processus d’autorisation. Mais autoriser un vaccin pour un zoo entier poserait un énorme obstacle.

« Je me souviens avoir été confronté à ce problème lorsque nous travaillions sur le vaccin contre la grippe aviaire », explique Kumar. « Certains zoos voulaient utiliser ce vaccin, et nous avons demandé au gouvernement, comment pouvons-nous obtenir l’approbation ? Ils ont dit que nous devions obtenir des données pour chaque espèce d’oiseau dans laquelle nous voulions les utiliser. J’ai posé la question, savez-vous combien d’espèces d’oiseaux il y a dans le monde ? Il est impossible de fabriquer un produit pour chaque espèce.

L’une des principales différences entre les vaccins pour les nouvelles espèces est le choix de l’adjuvant, qui est le composé ajouté au matériel viral pour aider à stimuler le système immunitaire de l’organisme. Certains adjuvants libèrent lentement du matériel viral au fil du temps, prolongeant la réponse immunitaire. D’autres agissent comme un phare pour le système immunitaire, provoquant une réaction plus intense. Mais ils peuvent déclencher des réactions allergiques ou d’autres effets secondaires chez différentes espèces.

Afin de donner leur chance à tout, des singes aux loutres – selon le décompte de Zoetis, plus de 100 espèces – Kumar dit qu’ils ont utilisé un adjuvant dont ils sont convaincus qu’il est sans danger dans tous les domaines. Et ils donnent deux injections, en espérant que cela créera un certain degré de réponse immunitaire chez toutes sortes d’espèces.

Kumar reconnaît volontiers qu’il n’est pas clair dans quelle mesure les vaccins fonctionneront à travers les espèces.

“Nous n’avons pas de données réelles sur les animaux de zoo”, dit Kumar. Mais il note que « nous savons qu’il n’y a pas eu une seule épidémie [de vison] après le vaccin. Nous pensons que de manière anecdotique, cela a été efficace sur le terrain.

La société n’est pas prête à publier les données d’efficacité de son essai en cours chez le vison, mais les résultats chez les chats et les chiens présentés lors d’une conférence l’année dernière ont montré que deux doses du médicament augmentaient les niveaux d’anticorps après environ un mois.

Saif dit que sur la base de son expérience dans le développement d’un vaccin contre le coronavirus mortel du porc, la technologie utilisée pour le vaccin de Zoetis n’a complètement arrêté la transmission que «si la truie a d’abord été infectée naturellement» ou a reçu un vaccin contenant un virus vivant. « Ensuite, le vaccin à pointes a fonctionné comme un rappel. » Deux séries du même type de vaccin pourraient ne pas être aussi efficaces. Pourtant, comme nous l’avons vu chez l’homme, le vaccin n’a pas besoin d’arrêter complètement la transmission pour changer la vie.

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