Les «forêts fantômes» se répandent dans les régions côtières des États-Unis

L’avancée de l’eau salée transforme les forêts proches de la côte en paysages obsédants.

Le changement climatique remodèle nos côtes et, en fin de compte, les forêts qui y vivent. Une nouvelle étude publiée le 4 avril dans la revue Ecological Applications a révélé qu’au cours des dernières décennies, une partie importante des zones humides boisées dans un refuge faunique côtier de la plaine côtière de la Caroline du Nord est devenue des «forêts fantômes» – des peuplements étrangement grands de morts, sans feuilles des arbres.

« Les zones humides boisées de Caroline du Nord sont extrêmement vulnérables aux échanges climatiques », explique l’auteur principal Emily Ury, récemment diplômée d’un doctorat en biologie de l’Université Duke. À l’aide d’images satellite de l’US Geological Survey, Ury et ses coauteurs ont découvert qu’entre 1985 et 2019, jusqu’à 11% de la zone autrefois couverte de forêts s’était détériorée en «forêt fantôme», marquant le passage des cyprès chauves et des feuillus aux marais. terres arbustives ligneuses ou marais salés. Au cours de cette période, environ 30 pour cent de la zone de refuge faunique est passée à un type de végétation différent, et près de 3 000 acres de terre ont entièrement disparu dans l’océan.

Les écologistes disent que d’autres changements pourraient arriver dans la région.

“Cela va faire partie d’une transition écologique majeure sur nos côtes alors que nous nous dirigeons vers notre avenir climatique”, a déclaré l’auteur principal Emily Bernhardt, écologiste à l’Université Duke.

La plupart des arbres n’aiment pas boire de l’eau salée. «Un arbre essaie constamment d’absorber des nutriments par ses racines», explique Bernhardt. “Et quand il y a trop de sel, ils finissent par prendre beaucoup de sel au lieu de nutriments.” De plus, l’eau de mer ajoute du sulfate dans le sol, ce qui peut devenir toxique pour les arbres.

Les marais qui envahissent ces forêts humides sont des écosystèmes incroyablement importants. Mais la perte potentielle des forêts est toujours une préoccupation majeure, dit Bernhardt. Leur disparition signifiera également la perte de nombreuses créatures qui en dépendent.

Les arbres et le sol en dessous contiennent également une grande quantité de carbone, explique Ury. « Garder ce sol en place sera très important à l’avenir pour empêcher la libération de ce carbone dans l’atmosphère, ce qui ne fera qu’aggraver le changement climatique. »

Un certain nombre de facteurs qui se chevauchent ont contribué à ces changements, notamment l’élévation constante du niveau de la mer, les facteurs de stress agricoles historiques tels que les fossés et les canaux et les conditions météorologiques extrêmes, tous se confondant pour pousser l’eau salée à l’intérieur des terres. En particulier, les forêts fantômes semblent avoir été encouragées par une série d’événements météorologiques extrêmes dont plusieurs années de sécheresse (qui empêchent l’eau douce de rincer le sel accumulé), des incendies et, en août 2011, l’ouragan Irene.

“L’un des aspects vraiment intéressants de cette étude est qu’elle a montré que cette transition progressive de la forêt au marais à laquelle vous vous attendriez avec l’élévation du niveau de la mer a été vraiment rythmée par l’ouragan Irene”, explique Matt Kirwan, professeur agrégé au Virginia Institute of Marine Science qui n’était pas impliqué dans la recherche.

Les auteurs avaient déjà vu ces forêts fantômes le long des routes et des canaux, dit Ury, et ils soupçonnaient que cela était dû à une intrusion d’eau salée. Mais depuis l’espace, “vous pouvez vraiment voir l’étendue de ces peuplements qui meurent, et cela va au-delà de ce que nous avions initialement pensé”. Et tandis que les cartes de l’élévation prévue du niveau de la mer se concentrent souvent sur les franges extérieures de la côte, selon Bernhardt, l’eau salée peut s’infiltrer plus loin à l’intérieur des terres que vous ne le pensez. Une partie de cette perte de forêt et de cette modification de la flore se produisait, par exemple, près des canaux à plus d’un demi-mile du bord de l’eau.

La zone que les chercheurs étudiaient est protégée, ce qui rend la mort des arbres d’autant plus éprouvante pour les nerfs. « Nous avons travaillé très dur par le biais de la législation et de la protection pour conserver ces zones humides forestières côtières restantes, et maintenant elles sont menacées par quelque chose qui ne respecte pas ces limites », déclare Bernhardt.

Et ces résultats ne sont pas nécessairement uniques à la Caroline du Nord, dit Kirwan. Ce schéma est observé sur toute la côte atlantique des États-Unis, en particulier dans le centre de l’Atlantique et le sud-est.

“Les découvertes qu’ils ont observées historiquement ne feront que s’intensifier”, a-t-il déclaré. « À l’avenir, les marais remplaceront les forêts côtières à un rythme de plus en plus rapide. » Les marais eux-mêmes, bien sûr, ne sont pas indéfiniment résistants.

« S’il n’y a pas de place pour que les marais migrent, s’il y a des villes ou des infrastructures sur le chemin, alors la perte continue du marais existant pourrait dépasser la capacité des marais à migrer vers l’intérieur des terres. »

Pour l’avenir, Ury souhaite que les écologistes se concentrent davantage sur des stratégies potentielles pour atténuer des problèmes tels que la perte de forêts dans les zones humides.

« En tant qu’écologistes et scientifiques de l’environnement, nous passons beaucoup de temps à quantifier le mal. Et je pense qu’il est grand temps que nous commencions à exercer notre capacité et notre créativité vers des solutions.

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