Nous pouvons éviter les pires effets du changement climatique, mais nous sommes toujours prêts à nous battre

Nous pourrons peut-être encore inverser certains des effets majeurs si nous franchissons le seuil crucial.

Il est facile de se décourager face au changement climatique. Pour maintenir le réchauffement climatique dans le seuil de sécurité de 1,5 °C adopté par l’Accord de Paris, nous devons avoir des baisses d’émissions de carbone comparables à celles de 2020 , une année au cours de laquelle une pandémie mondiale a forcé les transports et l’industrie à ralentir. Alors que les économies reprennent, il est compréhensible de craindre que les choses reviennent à la «normale», un statu quo qui détruit la planète.

Mais même si les chances que les dirigeants mondiaux passent à la vitesse supérieure pour se concentrer sur l’atténuation du changement climatique sont faibles, ce n’est pas une cause de catastrophisme climatique. Chaque petit réchauffement que nous évitons aide. Une nouvelle revue dans la revue Nature montre que même si nous dépassons un seuil de réchauffement climatique, cela ne déstabilisera pas nécessairement les systèmes terrestres cruciaux – y compris les calottes glaciaires, les courants océaniques et les forêts tropicales – tout de suite. “Si vous modifiez [le cours des émissions] assez rapidement, vous pouvez éviter certaines conséquences qui pourraient être autrement irréversibles”, explique Valerio Lucarini, physicien à l’Université de Reading qui n’a pas participé à l’étude. “Je pense que le journal fait un bon travail pour clarifier cela.”

Les objectifs de réchauffement planétaire comme 1,5 °C sont basés sur ce que les chercheurs pensent être nécessaire pour éviter de déclencher des changements puissants et irréversibles dans la biosphère qui pourraient dévaster les humains et les écosystèmes. Mais Paul Ritchie, un climatologue à l’Université d’Exeter qui a dirigé l’étude, dit qu’une idée fausse commune est qu’une fois que nous franchissons un seuil climatique, tout est perdu – que des processus comme la fonte des glaces deviendront incontrôlables jusqu’à ce que la Terre s’équilibre à une nouvelle normale plus chaude. « Vous entendez souvent dire que nous sommes maintenant très proches du seuil [pour l’effondrement de la calotte glaciaire] – certains disent que nous l’avons déjà franchi – et cela signifie, apparemment, que nous sommes déterminés à subir une grande [quantité] de fonte des glaces ,” il dit. “Ce n’est pas nécessairement le cas.”

Sirotez soigneusement un café chaud et vous ne vous brûlerez pas la langue. Tenez une grande gorgée dans votre bouche et tout aura un goût amusant pour le reste de la journée. De même, les calottes glaciaires et les courants océaniques peuvent absorber une chaleur supplémentaire pendant un certain temps. Mais si nous maintenons les températures au-dessus de leur seuil trop longtemps, c’est à ce moment-là que nous aurons des impacts climatiques irréversibles.

Pour illustrer ce concept, Ritchie a développé un modèle mathématique pour tester les scénarios de dépassement climatique pour divers systèmes. Dans l’article récent, il a testé ce modèle sur quatre points de basculement climatiques clés : la fonte des calottes glaciaires, le dépérissement de la forêt amazonienne, les moussons d’été indiennes perturbées et l’effondrement de la circulation méridienne de retournement de l’Atlantique (AMOC), un important système de circulation océanique qui redistribue la chaleur. des eaux équatoriales.

Chacun de ces processus a un seuil thermique unique, auquel un point de basculement pourrait être déclenché. Un point de basculement se produit lorsqu’un système passe d’un état stable à un nouveau. Il peut être difficile de revenir en arrière une fois que cela se produit. Imaginez deux vallées séparées par une montagne. À une certaine température, un système comme la forêt amazonienne est poussé à sa limite, roulant dans la prochaine vallée métaphorique et devenant un nouveau type d’écosystème. Une fois là-bas, il sera presque impossible de ramener le paysage désormais sans arbres à son ancien état luxuriant.

Mais ce nouvel article montre qu’un seuil peut être franchi sans qu’un système ne passe immédiatement à un nouvel état. Ce qu’il peut supporter est basé sur sa sensibilité individuelle aux températures plus chaudes, à quelle vitesse nous pouvons refroidir la planète et à quel point le réchauffement climatique se stabilise finalement. La vitesse à laquelle nous franchissons un seuil de température est également importante : plus nous avançons lentement, plus nous avons de chances d’éviter de déclencher un point de basculement.

Certains points de basculement sont lents à se manifester, tandis que d’autres peuvent se produire sur une échelle de temps beaucoup plus courte. Ritchie et son équipe ont découvert que nous disposions de plusieurs siècles pour stabiliser les températures mondiales à 1,5 °C avant que les calottes glaciaires ne fondent et que l’AMOC ne s’effondre. Mais les forêts tropicales et les moussons n’ont pas autant de temps. Surtout si nous dépassons beaucoup (par exemple en augmentant les températures d’environ 4 °C ou plus au-dessus de l’époque préindustrielle), les forêts tropicales amazoniennes n’auront peut-être que quelques années avant de commencer à mourir à grande échelle, et les moussons d’été indiennes quelques décennies avant qu’elles ne sont perturbés. Si nous franchissons l’objectif de l’Accord de Paris, le degré d’altération permanente de la planète dépend de la vitesse à laquelle nous pouvons refroidir l’atmosphère.

Cela ne signifie pas que nous devons nous relâcher sur l’action climatique ou baser nos politiques sur ces scénarios de dépassement. Ritchie dit que les dépassements ne sont pas destinés à être une feuille de route pour la politique. Il y a beaucoup d’autres variables dans le système climatique qui pourraient changer ces projections. Et certains points de basculement ont beaucoup d’incertitude autour d’eux ; un exemple est le dégel du pergélisol,qui pourrait libérer de grandes quantités de dioxyde de carbone et de méthane dans l’atmosphère, mais les scientifiques ne savent pas à quelle vitesse les sols gelés vont dégeler ou quels gaz à effet de serre ils vont émettre. Certains des points de basculement pourraient même être couplés – l’activation de l’un est inextricablement liée à l’autre. De plus, la recherche est basée sur des modèles relativement simples qui utilisent des échelles de temps approximatives pour les transitions climatiques qui ne sont toujours pas bien comprises, comme Veronica Tamsitt, spécialiste des océans et du climat à l’Université de Nouvelle-Galles du Sud, a déclaré à Popular Science.dans un e-mail. « C’est définitivement une priorité pour la communauté des scientifiques du climat d’essayer de fixer ces échelles de temps », note-t-elle. « Même si ces résultats indiquent que nous sommes peut-être moins susceptibles de franchir immédiatement les points de non-retour comme on le pensait auparavant, cela ne rend pas moins urgente l’atténuation du changement climatique. »

Retarder l’action climatique sur la base de ces projections est un pari dangereux, d’autant plus que des souffrances généralisées causées par le climat se produiront encore avant 1,5°C. « Cela ne veut pas dire que nous pouvons retarder nos efforts en matière de changement climatique, nous devons encore concentrer nos efforts maintenant », a déclaré Ritchie. “Si nous finissons par franchir ces seuils de basculement, ce que nous essayons de dire, c’est que tout espoir n’est pas perdu.”

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