Pour sauver les papillons monarques, nous avons besoin de plus d’asclépiade.

Les papillons monarques adorent l’asclépiade. Le préserver sera essentiel pour sauver les populations de papillons.

Les populations de l’insecte, qui pullulaient autrefois à travers les États-Unis lors de leurs migrations annuelles du Mexique au Canada, sont tombées d’une falaise au cours du siècle dernier. Les papillons de Californie sont au bord de l’extinction, tandis que les monarques de l’Est, qui s’envolent vers les Grandes Plaines ou vers le Maine, ont diminué de 80 %.

Dans leurs habitats hivernaux dans les montagnes du nord du Mexique, les monarques se regroupent si étroitement que leurs populations ne sont pas comptées par le nombre de papillons individuels, mais par la superficie totale qu’ils couvrent. L’objectif de restauration à long terme pour les monarques de l’Est est une population hivernale stable de 6 hectares, soit une superficie d’environ 11 terrains de football.

Des estimations récentes placent la population à 2,1 hectares, contre 18 au milieu des années 90.

La plus grande menace pour ces populations hivernales est la perte d’habitat le long de la route migratoire. Et l’habitat signifie vraiment l’asclépiade : les monarques naissent, sont élevés et se nourrissent de la plante. L’agriculture industrielle a détruit une grande partie de cette asclépiade grâce à l’utilisation d’herbicides comme le glyphosate. Ainsi, les biologistes de la conservation définissent parfois les objectifs de restauration du monarque en termes de plantes d’asclépiade individuelles.

L’estimation conventionnelle est que le couloir de migration a besoin d’environ 1,6 milliard de plants d’asclépiade pour soutenir une population de monarques durable. Mais selon une nouvelle recherche publiée dans Frontiers in Environmental Science , c’est probablement loin d’être suffisant.

Le problème avec les estimations existantes, explique l’auteur principal Rodrigo Solis-Sosa, qui étudie l’écologie sociale à l’Université Simon Fraser, est que les monarques n’utilisent pas toute l’asclépiade du paysage.

“Peut-être à cause du changement climatique, le monarque est arrivé plus tôt que la floraison de cette plante”, dit-il. « Les monarques sont pointilleux. Vous pouvez avoir tout un tas de belles asclépiades ici, mais ils auront cette tige laide de l’autre côté du champ.

À l’aide d’un modèle de migration des monarques intégrant la sécheresse et les vagues de chaleur qui pourraient amener les monarques à sous-utiliser l’asclépiade locale, l’équipe de Solis-Sosa a découvert que les besoins en asclépiade sont probablement sous-estimés de 40 à 90 pour cent.

« Je ne veux pas dire, si nous leur donnons 3,5 milliards, ils seront épargnés », dit Solis-Sola. “Mais nous sommes vraiment sûrs que nous avons besoin de bien plus que ce que nous pensons actuellement.”

Mais les mêmes résultats ont une bonne nouvelle : les efforts de conservation, qui se concentrent sur le Midwest américain, sont ciblés là où ils doivent aller. L’impulsion pour la recherche, dit Solis-Sola, était en fait de voir si cette focalisation régionale avait vraiment un sens.

C’est parce que les monarques entreprennent leur migration au fil des générations : les insectes qui atterrissent au Canada sont les descendants de ceux qui ont décollé au Mexique. Et il y a moins d’insectes au début du voyage, dans le sud américain.

“Si vous perdez un monarque dans le Sud, vous pourriez en perdre beaucoup plus sur la route.” Solis-Sosa explique. « Nous voulions tester s’il y avait une cohérence entre la politique et l’écologie. Nous avons fait cet énorme modèle juste pour faire ça.

En fin de compte, leurs résultats suggèrent que le Midwest avait le plus besoin de restauration, probablement parce qu’il est le plus transformé par l’agriculture industrielle et qu’il a perdu plus d’asclépiades.

« Cela signifie que nous n’avons pas perdu une dizaine d’années en stratégies de conservation », ajoute-t-il. « Le Sud en a assez en ce moment. Ce n’est pas si important de fournir plus, quand vous en avez assez.

Pourtant, cette asclépiade du Sud semble être l’une des rares choses à empêcher la population de l’Est de s’effondrer encore plus. « Il est vraiment important d’éviter que cela n’atteigne des chiffres vraiment bas », ajoute Solis-Sosa. « C’est comme un filet de sécurité. Si vous le réduisez, les chiffres baissent tout de suite.

La grande question qui demeure est la suivante : à quoi ressemblerait la réalisation de ces objectifs plus élevés ? Les monarques sont sur le point de figurer sur la liste des espèces en voie de disparition depuis des années, et les efforts de conservation à tous les niveaux devraient bénéficier d’un nouveau souffle grâce au plan du président Joe Biden visant à conserver 30% des terres américaines d’ici 2030.

L’objectif de Biden impliquerait de nouvelles protections sur des terres couvrant deux fois la superficie du Texas, et comme de nombreux experts l’ont souligné, cela impliquera non seulement la création de nouvelles terres fédérales, mais la transformation des pratiques d’utilisation des terres sur les terres privées.

Pourtant, cela déclenche déjà un contrecoup dans le Midwest , où une grande partie de cette conservation du monarque serait ciblée, en raison des craintes perpétuelles d’un accaparement des terres fédérales. Les recherches antérieures de Solis-Sosa se sont concentrées sur les attitudes du public à l’égard de la conservation du monarque et ont révélé que les personnes de tout le spectre démographique étaient les moins intéressées par les efforts menés par le gouvernement fédéral.

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