Pourquoi les forêts des Andes sont cruciales pour lutter contre le changement climatique

Les forêts andines séquestrent une quantité importante de carbone de l’atmosphère.

Les arbres et les forêts jouent un rôle énorme dans le cycle du carbone, ou le mouvement du dioxyde de carbone dans l’atmosphère. Grâce à des activités comme la déforestation et la combustion de combustibles fossiles, il y a maintenant 2,5 fois plus de CO2 dans l’atmosphère qu’avant l’industrialisation. Sans forêts, explique Francisco Cuesta, écologiste à La Universidad de las Américas en Équateur, nous aurions affaire à encore plus de CO2.

Une étude publiée ce mois-ci dans , rédigée par une équipe de 28 scientifiques dont Cuesta, examine comment le processus de cycle du carbone se déroule dans les forêts tropicales et subtropicales des Andes.

« Nous avons découvert que les forêts andines agissent comme des puits de carbone, ce qui signifie qu’elles séquestrent le carbone de l’atmosphère et contribuent ainsi à réguler le changement climatique », a écrit l’auteur principal Alvaro Duque, professeur agrégé en sciences forestières à La Universidad Nacional de Colombia. , dans un e-mail à Popular Science.

« La région andine est reconnue comme le ‘point chaud le plus chaud de la planète’ », a écrit Duque. La région abrite un taux de diversité étonnamment élevé ainsi que des espèces que l’on ne trouve nulle part ailleurs sur la planète. Cette recherche, a-t-il dit, renforce l’importance écologique de la région.

“Les preuves précédentes de puits de carbone forestier proviennent principalement de forêts tropicales tempérées ou de plaine”, explique Kai Zhu, professeur adjoint d’études environnementales à l’UC Santa Cruz qui n’a pas participé à la recherche. Cette étude, dit Zhu, fournit des données sur les forêts tropicales à des altitudes plus élevées. « Il offre des conclusions critiques selon lesquelles les forêts andines sont un puissant puits de carbone, compensant même les émissions de carbone dues à la déforestation. »

Voici un moyen simple d’imaginer la séquestration du carbone, selon Cuesta : si vous remarquez qu’un arbre que vous connaissez a grandi récemment, c’est parce que, grâce à la photosynthèse, cet arbre a aspiré le carbone de l’atmosphère et l’a transformé en biomasse. À grande échelle, ce processus peut avoir d’énormes implications. Au cours du siècle dernier, les scientifiques ont reconnu le rôle essentiel que l’Amazonie, ainsi que les forêts tropicales des basses terres d’Afrique et d’Asie du Sud-Est, jouent dans l’élimination du CO2 de l’atmosphère, explique Cuesta. Mais aujourd’hui, l’Amazonie est dangereusement proche de devenir un émetteur net de carbone, plutôt qu’un puits de carbone ; d’autres forêts sont déjà devenues émettrices de carbone.

Les scientifiques ont commencé à se demander, selon Cuesta : si l’Amazonie réduit le taux d’élimination du CO2, « quel est le rôle des autres écosystèmes qui ne se trouvent pas dans les basses terres ? »

L’étude a analysé les données de recensement des arbres collectées entre 1991 et 2017 dans des parcelles boisées de la région montagneuse andine, y compris certaines parties de la Colombie, de l’Argentine, de l’Équateur, du Pérou et de la Bolivie, avec des altitudes allant de 500 à environ 3 500 mètres au-dessus du niveau de la mer. L’équipe a également utilisé Google Earth Engine pour analyser l’évolution du couvert forestier entre 2003 et 2014. Après que tous les arbres d’un certain diamètre aient été marqués, mesurés et échantillonnés, l’équipe a utilisé une série d’équations pour convertir les changements de taille des arbres au fil du temps en gains de carbone.

Les découvertes de l’équipe suggèrent que les forêts andines absorbent beaucoup de carbone. “Ces forêts, en moyenne, éliminent et stockent plus de carbone que les plaines, que l’Amazonie”, explique Cuesta. « Avant, on pensait que c’était l’inverse.

Les auteurs ont suggéré qu’une combinaison de facteurs pourrait être en jeu dans la production de cette absorption accrue de carbone, notamment une augmentation du CO2 dans l’air et la récupération de facteurs de stress tels que les glissements de terrain et l’extraction de ressources naturelles, ce qui peut déclencher la prise de contrôle de nouvelles espèces qui sont mieux à verrouiller en carbone.

Le changement climatique pousse également de nouveaux arbres dans les montagnes alors que d’autres meurent, et ces arbres de plaine pourraient, à l’avenir, être en mesure de stocker plus de carbone, dit Duque.

“En raison de la nécessité pour les espèces d’arbres de suivre la pente ascendante du réchauffement climatique dans les montagnes, la région andine pourrait même augmenter les stocks de carbone globaux par une augmentation des espèces” thermophiles “, ce qui fait de l’ensemble de l’écosystème un futur refuge potentiel pour le carbone”, a-t-il déclaré. a écrit. Pour que cela se produise, disent les auteurs, ces espèces de plaine doivent être autorisées à migrer vers le haut, ce qui pourrait être encouragé par les efforts de restauration, ou, à défaut, découragé par la fragmentation de l’écosystème.

Si le réchauffement continue, bien sûr, note Cuesta, toute cette situation pourrait changer radicalement. « Nous nous sommes réchauffés de 1 degré Celsius au cours des 40 ou 50 dernières années », dit-il. Mais si le réchauffement continue, il est possible qu’à un moment donné, « ces types ne fonctionneront plus comme un puits de carbone ».

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