Prix ​​Nobel décerné aux chercheurs qui ont analysé comment nous ressentons la température et le toucher

Le duo de scientifiques a identifié des mécanismes clés qui nous permettent de ressentir la chaleur, le froid et le toucher dans le monde qui nous entoure.

Le prix Nobel de physiologie ou médecine de cette année a été décerné à David Julius et Ardem Patapoutian, qui ont découvert des récepteurs dans notre système nerveux qui nous permettent d’identifier la chaleur, le froid et le toucher.

Lorsque nous percevons des sensations du monde qui nous entoure, comme le soleil brûlant, un glaçon glacé ou même la pression d’un câlin, notre système nerveux interprète ces sensations, envoyant des signaux au cerveau qui détermine ensuite ce que nous vivons. Julius et Patapoutian ont découvert des récepteurs qui jouent un rôle clé dans l’identification de ces sensations. Leurs travaux ont aidé des chercheurs du monde entier à identifier de nouvelles cibles pour des médicaments qui pourraient aider à traiter la douleur aiguë et chronique.

David Julius, professeur de physiologie et de biologie moléculaire à l’UC San Francisco, a étudié comment le corps détermine que quelque chose est douloureux, chaud ou froid au toucher. Plus précisément, il s’est concentré sur la détermination des signaux envoyés au cerveau. Pour faire ce travail, lui et son équipe de l’UCSF ont utilisé un certain nombre de substances particulièrement douloureuses présentes dans la nature, notamment des piments rouges, qui contiennent une molécule appelée capsaïcine. Cette molécule a longtemps été un mystère pour les scientifiques . La capsaïcine trompe le cerveau en lui faisant croire que la substance est chaude, provoquant une sensation de brûlure et de douleur.

Julius a identifié un nouvel ensemble de protéines appelées TRP qui jouent un rôle clé en signalant au cerveau que des substances comme la capsaïcine sont douloureuses. La découverte de ces nouveaux TRP a donné aux chercheurs une nouvelle cible pour les médicaments qui traitent la douleur. En influençant la façon dont ces TRP envoient des signaux au cerveau, ces agents pharmaceutiques pourraient être des analgésiques efficaces.

Alors que Julius a concentré son travail sur la façon dont nous ressentons la chaleur, la douleur et le froid, Ardem Patapoutian, biologiste moléculaire et neuroscientifique à Scripps Research à La Jolla, en Californie, a travaillé sur la façon dont le cerveau interprète le toucher. Si vous imaginez le simple fait de recevoir ou de faire un câlin, les récepteurs de notre système nerveux doivent ressentir ce que nous ressentons et envoyer des signaux à notre cerveau afin que nous puissions l’interpréter.

Aussi simple que cela puisse paraître, le toucher, qu’il s’agisse d’un câlin ou de quelque chose qui vous pique la peau, restait toujours une énigme, selon le comité Nobel. Patapoutian a découvert un groupe de récepteurs appelés gènes PIEZ ; leur travail principal est de tout ressentir, du toucher d’un câlin à la sensation de vos propres muscles et organes internes. En plus de vous permettre de profiter d’une étreinte d’un ami ou de sauter à un pincement dans le bras d’un frère, ces récepteurs vous aident également à percevoir le mouvement de votre propre corps, vous permettant de créer un sentiment d’équilibre, un terme connu sous le nom de proprioception—ainsi que déterminer quand votre estomac est plein à cause d’un gros repas.

Les gènes PIEZ01 et PIEZ02 découverts par Patapoutian ont également été impliqués dans un certain nombre de maladies héréditaires impliquant la proprioception. Au-delà de cela, selon un article de 2020 dans Nature , les gènes PIEZ pourraient également jouer un rôle dans d’autres domaines, comme la raison pour laquelle les astronautes subissent une perte osseuse lorsqu’ils sont dans l’espace. Ces récepteurs proprioceptifs, parce qu’ils détectent la force, pourraient également être des cibles pour le traitement de la douleur chronique.

Les prix Nobel sont décernés chaque année en octobre dans un certain nombre de catégories ; les principaux en science sont la médecine et la physiologie, la physique et la chimie. L’an dernier, le prix de physiologie et de chimie a été décerné à Harvey J. Alter, Michael Houghton et Charles M. Rice, qui ont découvert le virus de l’hépatite C.

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